La Singularidad Desnuda

Un universo impredecible de pensamientos y cavilaciones sobre ciencia, tecnología y otros conundros

Posts Tagged ‘Saturno’

Tránsito de Mimas captado por la Cassini

Posted by Carlos en agosto 31, 2007

La Cassini ha captado esta impresionante imagen de un tránsito de Mimas frente a Saturno. La imagen se tomo casi por casualidad, ya que en ese momento la Cassini estaba realizando una observación de las nubes ecuatoriales de Saturno. Mimas es uno de los 60 satélites conocidos de Saturno, y tiene un diámetro de unos 397 km. La imagen se tomó a 3.1 millones de kilómetros de Saturno, y la escala es de 36 km/pixel.

NASA/JPL/Space Science Institute)
Credit: NASA/JPL/Space Science Institute

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El rostro de Hiperión y sus enigmáticas oquedades

Posted by Carlos en enero 30, 2007

Los grandes planetas gaseosos de nuestro sistema solar son una fuente continua de información fascinante. Con su cohorte de satélites, cada uno de ellos es de hecho un sistema planetario con mundos asombrosos. Pensemos por ejemplo en Saturno VII, más conocido como Hiperión. Este satélite es notable por varias cosas. Para empezar tiene una forma irregular (una especie de ovoide de 360×280×225 km), y sus dimensiones lo hacen el segundo mayor cuerpo de estas características del sistema solar (detrás de Neptuno VIII o Proteo). Su órbita es caótica (es la única luna del sistema solar con esta característica), con una constante variación de su eje de rotación debido a su forma irregular, y a la cercanía del gigante Titán. También es remarcable la morfología de su superficie, llena de cráteres y con aspecto esponjoso. Esta desgarradora orografía ha quedado muy bien reflejada en la impresionante imagen que la NASA eligió hace un par de días como su foto astronómica diaria.

Hyperion

Mecanismos grabados a fuego en nuestros circuitos cerebrales por millones de años de evolución nos permitirán probablemente visualizar un rostro sardónico en esta imagen. Pero dejando de lado esta ilusión óptica, la abrupta superficie del Hiperión es todo un espectáculo. Se supone que el satélite es probablemente el resto de un cuerpo mayor que fue destrozado por algún impacto en el pasado distante. El oscuro fondo de los cráteres puede indicar una diferente composición, quizás relacionándolo con Saturno VIII o Japeto, otra de las más enigmáticas lunas del sistema solar.

Con todo, lo que quizás permita echar a volar más la imaginación es la baja densidad de Hiperión, un 60% de la del hielo. Esto quiere decir que, asumiendo que la composición del satélite es mayormente agua helada, un 40% de su interior es hueco. Por supuesto, si su composición es diferente y tiene un componente rocoso significativo, entonces el porcentaje de porosidad debería ser mucho mayor del 50%. Es tentador elucubrar sobre el aspecto que debe tener el sistema de cuevas que recorre las entrañas de Hiperión, desolados pasadizos donde jamás llega a entrar la luz del Sol, ni el reflejo de Saturno. Es otro más de tantos extraños paisajes que tenemos en el patio trasero de nuestro sistema solar.

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Las mejores fotos de la misión Cassini en 2006

Posted by Carlos en enero 15, 2007

Hace ya dos años y medio que la sonda Cassini realizó sus últimas maniobras para entrar en órbita a Saturno, y durante todo este tiempo no ha parado de proporcionarnos imágenes maravillosas del planeta, de sus anillos, y de sus numerosos satélites. Al igual que el año pasado, la NASA ha organizado una votación popular para elegir la mejor fotografía realizada durante este periodo. Hay 15 candidatas, y aunque en el lote no se incluye ninguna de la superficie de Titán (bueno, hay una obtenida a través de radar, que no tiene la espectacularidad de aquellas que se consiguieron cuando la Huygens descendió a la superficie) en mi opinión son mejores que las preseleccionadas del año pasado. Hay una bastante buena y conocida, que es la de Saturno visto a contraluz, pero puestos a ser un poco originales, mi apuesta (aunque sólo sea para el segundo puesto) es la de Encélado.

Enceladus the storyteller
Credit: NASA/JPL/Space Science Institute

Veremos cómo queda la clasificación final. Se puede votar hasta el 18 de enero.

Actualización. Tal como preveía, ha ganado la foto de Saturno visto a contraluz. Encélado ha quedado cuarto, detrás de sendas fotos de Dione y de Titán.

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La sonda Cassini encuentra lagos de metano en Titán

Posted by Carlos en enero 5, 2007

La misión Cassini continúa arrojando datos sumamente interesantes sobre Saturno y sus satélites. El más reciente hace referencia nuevamente a Titán, la mayor de sus lunas. Durante mucho tiempo se ha supuesto que en su superficie podría haber océanos (o al menos lagos) de metano, dado que las condiciones ambientales eran favorables para ello. Sin embargo, aunque la sonda Huygens encontró evidencias compatibles con que hubieran fluido líquidos por la superficie, no se había podido tener constancia visual de los mismos. Dicha constancia se ha obtenido por fin, según los datos publicados en un trabajo titulado:

y que acaba de aparecer en la revista Nature. Durante la aproximación de la sonda Cassini del pasado 22 de julio, el radar localizó más de 75 manchas en la superficie del hemisferio Norte de Titán, correspondientes a lagos tal como la baja reflectancia de los mismos, y sus características morfológicas (presencia de canales, el estar situados en depresiones geográficas, …) indican. Estos lagos tienen formas circulares o irregulares, y sus tamaños que van desde los 3 km hasta los 70 km. Algunos ocupan cráteres producidos por el impacto de meteoritos, mientras que otros parecen estar situados en calderas volcánicas. La imagen inferior muestra estos lagos en color falso.

The Lakes of Titan

La presencia de estos lagos, y el que algunos parezcan estar secos o medio-secos, sugiere entre otras cosas que la atmósfera de Titán tiene un ciclo hidrológico activo, similar al de la Tierra, pero con metano y etano en lugar de agua. Así, estos lagos se formarán a partir de lluvia, o a partir de acuíferos (“metaníferos” sería más correcto) subterráneos. Las estaciones de Titán estarían marcadas por su periodo de 29 años de rotación en torno a Saturno, durante el cual los lagos en el hemisferio invernal se llenarán, y los lagos en el hemisferio estival se reducirán, e incluso puede que se sequen completamente.

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Nuestro gozo en un géiser: agua líquida improbable en Encélado

Posted by Carlos en diciembre 18, 2006

Columna de agua en Encelado Cuando a principios de año la sonda Cassini captó unas espectaculares imágenes de Encélado, una de las lunas de Saturno, en las que se apreciaba una gran columna de agua brotando de su polo Sur, surgieron todo tipo de especulaciones acerca de la posibilidad de que Encélado pudiera ser propicio para la vida. Y es que si en un cuerpo con una corteza de hielo se producían este tipo de géiseres, es posible que en el interior hubiera algún tipo de actividad geotermal que produjera el suficiente calor para mantener agua líquida. Si esto fuera así, sería un ambiente idóneo para la vida, muy similar a las fumarolas submarinas de la Tierra.

Todo esto parece haberse ido al traste a partir de los últimos análisis publicados, tal como podemos leer en Astronomy Magazine. Concretamente, según los resultados de un equipo de seis investigadores de las Universidades de Illinois en Urbana-Champaign, del Souhwest Research Institute, y de la Universidad de California en Davis, liderado por Susan Kieffer, el análisis de la composición de la columna de gases no es compatible con agua líquida. El trabajo se ha publicado en Science, y se titula:

Básicamente, se detectó un 10% de CO2, nitrógeno y metano en la columna, y estos dos últimos elementos son altamente insolubles en agua líquida a las bajas presiones esperables en Encélado. Sin embargo, sí pueden combinarse con agua congelada para dar lugar a un clatrato, una estructura en la que el agua cristaliza y atrapa moléculas de estos elementos. Al exponer el clatrato al vacío espacial, el diferencial de presión hace que la estructura cristalina se desgarre y las moléculas de gas escapen, llevando consigo fragmentos de hielo y otras partículas. Esto sucede debido a la actividad geológica del polo Sur de Encélado, y da lugar a las fracturas que se aprecian en la superficie, y que rápidamente se sellan con agua helada. En todo momento, el clatrato se encuentra entre los -80º y los -100º, por lo que la posibilidad de agua líquida se evapora.

Parece que no será en Encélado donde se descubra vida, pero qué le vamos a hacer; parafraseando a Rick Blaine, siempre nos quedará Europa.

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Sobrevivir al viento

Posted by Carlos en noviembre 19, 2006

Hace un par de días era noticia el mega-vórtice descubierto en el polo Sur de Saturno. Las imágenes captadas por la sonda Cassini impresionaban no sólo por las dimensiones del vórtice (unos 2/3 del tamaño de la Tierra), sino también por lo que se podía inferir a partir de ellas. Por ejemplo, la velocidad del viento, aproximadamente de unos 550 km/h.

Da realmente que pensar lo que ha de ser estar inmerso en un vendaval de esas condiciones (hay que recordar que un huracán de categoría 5 – la máxima en la escala de Saffir-Simpson – como el Andrew en 1992, se clasifica como tal a partir de vientos de 250 km/h). Es de suponer que de existir alguna forma de vida en Saturno, ésta dispondría de algún tipo de adaptación para este tipo de circunstancias. Por ejemplo, formas de vida similares a las que Carl Sagan imaginó para Júpiter (véase la concepción artística que de ella hizo Adolf Schaller), o las que Robert L. Forward concibió para el propio Saturno (en su obra Saturn’s Rukh), no tendrían problemas para sobrevivir en estos temporales (o para poder evitarlos). Al no haber grandes obstáculos sólidos contra los que colisionar, quizás el mayor problema sería ser arrastrado a las capas más profundas de la atmósfera, y perecer abrasado. Previsiblemente, formas de vida aéreas deberían disponer de los mecanismos de locomoción necesarios para poder evitar remolinos demasiado fuertes.

Formas de vida jovianas

Obviamente, en la superficie de un planeta rocoso la situación puede ser muy distinta. Imaginemos por ejemplo un planeta con un periodo de rotación bastante más pequeño que la Tierra, en el que la propia inercia de las masas de aire cause enormes huracanes. O un planeta con una rotación muy lenta, en el que los gradientes de temperatura sean tan altos que la propia convección origine gigantescas ventiscas. Una hipotética forma de vida en este ambiente debería habitar el subsuelo o, de poblar en la superficie, disponer de extremidades que le permitan una fuerte sujección al suelo. Precisamente, es así como Robert Sheckley imaginó la situación en A Wind is Rising, un minirelato estupendo en el que se muestra lo que un frágil ser humano siente en un planeta de esas características. Es una lectura que recomiendo sin duda.

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“Pushing Ice” de Alastair Reynolds

Posted by Carlos en noviembre 17, 2006

Pushing Ice es la última novela de Alastair Reynolds, uno de los buques insigna de la nueva ciencia-ficción británica (a pesar de estar afincado en Holanda). A diferencia de casi todos sus anteriores trabajos (la excepción sería Century Rain), la acción de Pushing Ice no transcurre en el universo de Espacio Revelación (Revelation Space), sino en otro que en cierta medida es más próximo: la breve introducción tiene lugar en un futuro que aunque aparentemente lejano (miles de años) no da la impresión de ser alienígeno, e inmediatamente después la acción se sitúa en un futuro muy cercano (mediados del s. XXI). Esto hace que sin duda se pueda empatizar más con los personajes, que están retratados al estilo habitual de A. Reynolds: ambivalentes, nada idealizados, y con diferentes matices que eliminan cualquier atisbo de maniqueísmo.

Durante toda la novela convivimos con la tripulación de una astronave minera, el Rockhopper. Esto no quiere decir que todos los protagonistas de la historia sean rudos astronautas. Por el contrario, la tripulación de la nave está compuesta por científicos e ingenieros, además de ejecutivos de diferente nivel, y por supuesto los astronautas que hacen el trabajo más duro: capturar cometas para explotar sus recursos. A esta labor es precisamente a la que responde el título de la novela, que además es el lema de todos los tripulantes de la nave (y en general de todos los que se dedican a esa profesión). La repetición frecuente del mismo (“We push ice, that’s what we do“) en el texto, crea una familiaridad (e incluso una camaradería) con los personajes, casi como si uno fuera uno más del gremio.

Los acontencimientos se desencadenan cuando tiene lugar un hecho sorprendente: Jano, una de las lunas de Saturno, abandona su órbita y empieza a desprenderse de su corteza helada, revelando que nunca fue un cuerpo natural, sino un objeto artificial, posiblemente una astronave de algún tipo. El Rockhopper es la astronave más cercana a Jano, y recibe la misión de acercarse cuanto puedan (idealmente llegando a aterrizar en Jano) y recopilar cuanta información puedan. La misión no es fácil, dado que Jano se aleja a gran velocidad en dirección a Spica, una estrella situada a 260 años luz de la Tierra. La observación detallada con telescopios desde la Tierra revela que en torno a ese sistema hay un gigantesco objeto, sin duda artificial, ya que tiene forma fusiforme.

En su persecución de Jano, que aunque inicialmente viaja cada vez más rápido, parece de repente ralentizar su marcha (como pretendiendo ser alcanzado), el Rockhopper se ve enfrentado a un dilema: intentar alcanzar a Jano o tratar de regresar a la Tierra. Ambas opciones se plantean no ya en términos de cumplir o no la misión, sino de supervivencia, ya que no está claro que regresar sea factible dada cierta incertidumbre acerca de la disponibilidad de combustible. Eventualmente (aproximadamente primer cuarto o tercio de la novela), los acontecimientos depararán que el destino del Rockhopper quede unido al de Jano, pero aquí es donde lo realmente interesante comienza: sobrevivir en Jano, y enfrentarse a lo que espera cuando llegue a su destino…

Quien haya leído las novelas del ciclo de Espacio Revelación, tendrá constancia de cómo A. Reynolds tiene un arte especial para mostrar tanto ciencia como tecnologías hiper-avanzadas de manera posibilista, y en esto Pushing Ice no es una excepción. La noción de relatividad del tiempo es esencial, y la femtotecnología tiene un lugar muy relevante en la trama. También hay criaturas realmente alienígenas, con motivaciones que parecen más allá de la comprensión, y sobre todo, hay un sentido de enormidad cósmica en la trama: no se trata de contar las tribulaciones de unos humanos en el sitio equivocado, sino una historia cuya escala está muchos, muchísimos, órdenes de magnitud por encima de eso. Esto es una de las características distintivas de A. Reynolds, muy presente en Espacio Revelación, y que en contra de lo que la aparente localidad de los acontecimientos en gran parte de la novela pudiera hacer pensar, consigue también en Pushing Ice. Lo fantástico es que a pesar de la majestuosidad de la trama, y cómo ésta se va revelando, Reynolds consigue proporcionar un desenlace satisfactorio. Esto convierte a esta novela en una de sus mejores (si no la mejor, al menos a la par con Espacio Revelación) obras. En resumen, totalmente recomendada para los que disfruten de la ciencia ficción dura, la space opera, y abominen de los personajes en blanco y negro y unidimensionales.

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La Cassini-Huygens capta un gigantesco vórtice huracanado en Saturno

Posted by Carlos en noviembre 13, 2006

La sonda Cassini-Huygens ha captado en la atmosfera de Saturno un gigantesco huracan de unos 8,000 km de diámetro (el diámetro de la Tierra es de unos 12,700 km). A diferencia de otras tormentas detectadas anteriormente en planetas gaseosos, en este caso hay un vórtice perfectamente definido, tal como sucede con tornados y huracanes en la Tierra. La siguiente figura muestra claramente el ojo de Saturno:

Huracán en Saturno

La velocidad del viento alrededor del ojo del huracán es de 550 km/h (el doble que un huracán de la categoría 5 en la escala de Saffir-Simpson, tal como apuntan en Microsiervos), pero lo realmente interesante es que el vórtice está en una posición fija en el polo Sur de Saturno (a diferencia de los huracanes terrestres, que se desplazan). No acaban ahí las peculiaridades de este huracán. Usando las sombras proyectadas por las nubes blancas en torno al vórtice, se ha estimado que éstas están de 30 a 75 km por encima del centro del mismo. Esto es de 2 a 5 veces mayor que la altura de las nubes que rodean los ojos de los huracanes terrestres, diferencia debida a la menor densidad de la atmósfera de Hidrógeno/Helio de Saturno en comparación con la de la Tierra. Muy recomendable por su espectacularidad es el vídeo disponible en la web de la sonda Cassini-Huygens, y que muestra la rotación del vórtice.

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