La Singularidad Desnuda

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La extinción masiva del Pérmico-Triásico acabó con los bosques de Pangea

Posted by Carlos en octubre 2, 2009

Hace 251.4 millones de años tuvo lugar uno de los eventos más extraordinarios y dramáticos en la historia de la vida en la Tierra: la gran extinción del Pérmico-Triásico (P-Tr en adelante). Conocida también como “La Gran Muerte”, durante esta extinción masiva desaparecieron el 96% de las especies marinas, el 70% de los vertebrados terrestres, y 8-9 órdenes de insectos (la única extinción masiva de insectos registrada). Tendrían que pasar más de 30 millones de años para que la biodiversidad se recuperara. Las causas de la extinción no están del todo claras, y hay múltiples candidatos en liza: vulcanismo, impactos meteoríticos, anoxia oceánica, liberación de depósitos de metano, etc. De hecho, se apunta a que bien pudiera ser que varios de estos factores se hubieran aunado en un corto espacio de tiempo (~1 millón de años) dando lugar a la catastrófica extinción.

Permian Extinction

Terry Mckee

Uno de los aspectos interesantes de las extinciones masivas es el hecho de que las plantas suelen capearlas relativamente bien (aunque por supuesto, los ecosistemas varíen profundamente y haya especies vegetales que se vean desplazadas por otras).  En el caso de la extinción masiva P-Tr se aprecia precisamente como se producen cambios profundos en las especies dominantes, con un dato especialmente relevante en el registro geológico: no hay depósitos de carbón durante el Triásico Inferior, y sólo los hay muy pequeños y excepcionales durante el Triásico Medio. Esto puede indicar la desaparición de vegetación formadora de turba durante la extinción masiva, o podría ser simplemente debido a que el registro geológico del Triásico Inferior es muy incompleto y disperso. Sin embargo, un reciente trabajo de Mark A. Sephton y colaboradores parece apuntalar la primera interpretación. El trabajo en cuestión lleva por título

reduviasporonitesy acaba de aparecer en Geology. En este trabajo Sephton et al. estudian restos fósiles de Reduviasporonites, un hongo que floreció durante el evento de extinción. El análisis de la firma geoquímica del mismo indica que se trata de un hongo (en contra de hipótesis anteriores que apuntaban a que era un alga) cuyo nicho ambiental es la madera en descomposición. Si a esto le unimos que hubo un pico masivo en la proliferación de este hongo durante el evento P-Tr, las piezas encajan para indicar que los bosques de Pangea fueron aniquilados por la extinción masiva, dándole a Reduviasporonites un entorno idóneo para su desarrollo. En este caso, parece que la causa más directa de la extinción de los bosques pudo estar en los flujos de lava basáltica originados en lo que hoy es Siberia. Estos flujos liberaron gases tóxicos que provocarían lluvias ácidas y un empobrecimiento de la capa de ozono. Un evento terrible para las especies que poblaban la Tierra en aquel entonces, pero gracias al cual la evolución tomó los derroteros que tomó y estamos hoy aquí.

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Impresiones en relieve de anfibios de hace 330 millones de años

Posted by Carlos en noviembre 1, 2007

Acaba de ser noticia en diferentes medios de comunicación el descubrimiento de fósiles de medusas de hace más de 500 millones de años. Este descubrimiento ha sido realizado en sedimentos marinos situados en la Marjum Formation de Utah, en los EE.UU., y el análisis científico ha sido realizado por Paulyn Cartwright y colaboradores, de cinco instituciones diferentes, en un artículo titulado

publicado en PLoS One. Gracias aque los fósiles se han preservado en sedimentos especialmente finos se han podido estudiar múltiples detalles anatómicos que típicamente no es posible apreciar en este tipo de fósiles. Hay que reseñar que la datación de estos fósiles los sitúa inmediatamente después de la explosión cámbrica, que tuvo lugar hace alrededor de 530 millones de años, por lo que la información obtenida resulta muy importante para entender las características de los organismos que emergieron de dicha explosión de diversidad biológica. En particular, Cartwright et al. destacan en su artículo que características de algunas medusas modernas (e.g., Tripedalia cystophora) tales como ojos y sistema nervioso complejos ya estaban presentes hace 505 millones de años durante el Cámbrico Medio.

Relacionado con lo el descubrimiento anterior (en la medida que supone un hallazgo paleontológico de gran rareza y capaz de suministrar información sumamente relevante) es el hallazgo en una roca arenisca de la Mauch Chunk Formation en Pennsylvania (EE.UU.) de las impresiones en relieve de los cuerpos de anfibios de hace 330 millones de años. El hallazgo está descrito en un trabajo realizado por Spencer G. Lucas, David L. Fillmore, y Edward L. Simpson, del Museo de Historia Natural de New México y la Kutztown University, titulado

presentado en la reunión anual de la Sociedad Geológica Americana en Denver. Las impresiones de estos anfibios (al menos tres de ellos) revelan datos interesantes sobre la textura de su piel, sus dimensiones, y su comportamiento gregario, incluyendo la posibilidad de fertilización interna y rituales de aparejamiento.

Impresión en arenisca de anfibios prehistóricos

Una de las cosas más curiosas en relación a este último hallazgo es la forma en la que se produjo, típica de las películas de aventuras arqueológicas. La roca que contenía las impresiones fue extraída hace décadas, y llevada a un museo en cuyo almacén permaneció inadvertida, sin ser examinada durante todo ese tiempo. Ha sido ahora cuando un estudiante que realizaba su tesis dio con ella mientras examinaba los fondos del museo (este estudiante es David L. Fillmore, el segundo autor del artículo reseñado anteriormente).

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