La Singularidad Desnuda

Un universo impredecible de pensamientos y cavilaciones sobre ciencia, tecnología y otros conundros

Posts Tagged ‘Espacio’

1994 CC: un sistema triple de asteroides potencialmente peligroso

Posted by Carlos en agosto 7, 2009

1994 CC es el nombre que se le asignó a un NEA descubierto el 3 de febrero de 194 por Spacewatch, un grupo del Lunar and Planetary Laboratory de la Universidad de Arizona dedicado al estudio de asteroides y cometas, en particular de aquellos que se aproximan a la Tierra. Fue considerado como un objeto potencialmente peligroso por el IAU Minor Planet Center, el organismo que bajo los auspicios de la International Astronomical Union (IAU) se encarga de recopilar toda la información en relación a las órbitas de los cuerpos pequeños del Sistema Solar. Su periodo orbital es de 2.0983 años (766.41792 días), y su aproximación más cercana tuvo lugar el pasado 10 de junio cuando pasó a unas 0.01684 ua de la Tierra (esto es, unas 6.5 veces la distancia a la Luna).

Durante esta aproximación el complejo Goldstone (uno de los tres componentes de la Deep Space Network, la red internacional de antenas para el apoyo a las misiones espaciales y para la exploración radar del Sistema solar; los otros dos componentes están en Australia y en España) captó imágenes de radar del objeto y permitió descubrir la sorprendente naturaleza del mismo: un sistema triple de asteroides.

Asteroide triple 1994 CC

Animación de la rotación del asteroide triple 1994 CC. Credit: NASA / JPL / GSSR / Emily Lakdawalla

En la animación superior se aprecia claramente el objeto central, aproximadamente esférico y con unos 650 metros de diámetro, rotando sobre su eje una vez cada 2.4 horas. Si nos fijamos atentamente en la parte superior e inferior de la imagen podremos ver también dos pequeños cuerpos en movimiento. Se trata de los dos satélites del cuerpo principal, de apenas 100m y 50m de tamaño. Estos dos cuerpos tienen un periodo orbital de aproximadamente 20h y 5h respectivamente. La animación mostrada es una versión procesada por Emily Lakdawalla para eliminar parte del ruido que tenía la versión original (que puede verse aquí). Éste es el segundo sistema triple descubierto en la población de asteroides cercana a la Tierra.

Anuncios

Posted in Astronomía | Etiquetado: , , , , , , , , | Comentarios desactivados en 1994 CC: un sistema triple de asteroides potencialmente peligroso

Un exoplaneta que “rejuvenecerá” a su estrella primaria

Posted by Carlos en agosto 6, 2009

VB10 es una estrella situada en la constelación del Águila, a unos 19 años-luz de distancia de la Tierra, que es especial por varios motivos. En primer lugar es la estrella más pequeña conocida: con un tamaño de apenas una décima parte de nuestro Sol y una masa equivalente a 79 veces Júpiter está virtualmente en el límite inferior de lo necesario para que la fusión del hidrógeno pueda sostenerse. Se trata de una enana roja de tipo M cuyo consumo energético es extremadamente lento. De hecho, se estima que su permanencia en la secuencia principal abarcará unos diez billones (1013) años, tiempo más que suficiente para sobrevivir al encuentro de la Vía Láctea con Andrómeda dentro de unos ínfimos 5 000 millones de años, y ver cómo el resto de las estrellas más masivas de la galaxia van envejeciendo y degenerando. Por si esto fuera poco, VB10 tiene guardado un as en la manga: un depósito extra de combustible.

Movimiento de VB10 durante 9 años. Pulsar para ver un vídeo. Credit: NASA/JPL-Caltech/Palomar

Movimiento de VB10 durante 9 años. Pulsar para ver un vídeo. Credit: NASA/JPL-Caltech/Palomar

En mayo de este año la NASA detectó un exoplaneta orbitando en torno a VB10 (o más apropiadamente, orbitando junto a VB10). Esta detección es en sí misma un hito científico, ya que ha sido el primer éxito de la técnica denominada astrometría. Básicamente, esta técnica consiste en la medición óptica de la perturbación que un exoplaneta induce en el desplazamiento de la estrella a través de cielo. Dicha perturbación es ínfima –un 0.0027% del ya de por si pequeño desplazamiento anual en paralaje de la estrella (1/6 de segundo de arco) – por lo que ha sido necesario emplear una instrumentación muy precisa para medir el desplazamiento de VB10 durante 9 años. VB10 se convierte así en la estrella más pequeña conocida con un sistema planetario. Esto significa que la formación de planetas es un hecho mucho más común de lo que se pensaba. No acaban ahí las sorpresas sin embargo. El planeta detectado –VB10b– tiene una masa de 6.4 veces la de Júpiter, esto es, prácticamente un 10% de su primaria, lo que lo sitúa a su vez en el límite superior de lo que puede considerarse planeta, cerca del dominio de las enanas marrones.

Credit: NASA/JPL-Caltech

Credit: NASA/JPL-Caltech

VB10b es lo que puede considerarse un “Júpiter frío” (i.e., un Júpiter como el nuestro) a pesar de estar situado a una distancia de VB10 similar a la de Mercurio del Sol. De hecho, se especula con que VB10 puede ser una versión en miniatura del Sistema Solar, con planetas rocosos en órbitas internas a VB10. Con el paso del tiempo la órbita de VB10b se irá acortando debido a fuerzas de marea y a radiación gravitatoria, y llegará el momento en el que se una a su primaria, probablemente ya una venerable estrella inmersa en la fusión del helio. Esto resultará ser un tratamiento anti-envejecimiento brutal: VB10 recibirá una colosal inyección de hidrógeno fresco que le proporcionará 100 000 millones de años más de vida. Cuando todas las grandes estrellas –incluso aquellas que nazcan mucho tiempo después de la colisión con Andrómeda– se hayan apagado, VB10 y otras estrellas similares serán la única fuente de luz en el firmamento.

Posted in Astronomía | Etiquetado: , , , , , , , , | Comentarios desactivados en Un exoplaneta que “rejuvenecerá” a su estrella primaria

La sombra de Pandora

Posted by Carlos en julio 31, 2009

Pandora es uno de los 52 satélites de Saturno con nombre propio, pero no es una más. Se trata de una masa de hielo oblonga de más de 100 km de longitud en su semieje mayor que pastorea junto con su compañero Prometeo el anillo F del viejo Cronos. Su órbita es caótica -precisamente de resultas de la interacción con Prometeo- y presenta una inclinación de unos 3 minutos de arco con respecto al ecuador del planeta. Por este motivo, su sombra incide oblicuamente sobre los anillos, oscureciendo fugazmente los principales pero obviando el anillo F, tal como se ve en la imagen inferior (Pandora es la pequeña esfera en la parte inferior de la fotografía).

PIA11543: Shadow Misses a Ring

NASA/JPL/Space Science Institute

Escenas como éstas son especiales, ya que sólo se producen durante unos meses antes y después del equinoccio saturnino, una vez cada 15 años terrestres.

Posted in Astronomía, Fotografía | Etiquetado: , , , , , , , | Comentarios desactivados en La sombra de Pandora

Tormenta azul en Saturno

Posted by Carlos en marzo 14, 2009

La atmósfera de los gigantes gaseosos son el campo de juego en el que se desenvuelven colosales vórtices y corrientes aéreas hiperveloces. La Gran Mancha Roja de Júpiter -un descomunal remolino en el que cabrían un par de Tierras- es uno de los más conocidos ejemplos. A menor escala Saturno también ofrece este tipo de formaciones. La Cassini acaba ha captado recientemente algunas instantáneas de una gran tormenta azul que recorre el Hemisferio Sur de Saturno.

NASA/JPL/Space Science Institute

NASA/JPL/Space Science Institute

De acuerdo con la escala de la imagen (60 km por pixel) el tamaño de la mancha azul es de unos 3000 km de diámetro. En la imagen inferior se muestra una perspectiva más amplia del hemisferio sur, y la posición de la mancha azul.

NASA/JPL/Space Science Institute

NASA/JPL/Space Science Institute

Posted in Astronomía, Fotografía | Etiquetado: , , , , , , , , , | 1 Comment »

Una perspectiva 3D de Chasma Boreale en Marte

Posted by Carlos en marzo 7, 2009

La ESA tiene a la astrofotografía en 3D como una de sus especialidades. Hace algún tiempo nos regalaron una perspectiva tridimensional del cráter Maunder, y ahora nos ofrecen una impresionante recreación de Rupes Tenuis, una región situada en Chasma Boreale, un cañón que atraviesa en el Polo Norte marciano (pulsar para ver una imagen con mayor resolución).

ESA/ DLR/ FU Berlin (G. Neukum)

ESA/ DLR/ FU Berlin (G. Neukum)

Para tener una idea de las dimensiones de este cañón, su altura es 400m superior a la del Cañón del Colorado (2 km frente a 1.6 km) y su anchura es cuatro veces mayor (100 km frente a 24 km). La imagen (cuya perspectiva ha sido generada digitalmente a partir de imágenes estereoscópicas de alta resolución) muestra zonas cubiertas de nieve y arena oscura arrastrada por el viento (también contribuyen posiblemente los géiseres producidos por la sublimación de CO2). Un elemento curioso son los montículos cónicos que se aprecian (por ejemplo en la zona central de la imagen). En un principio se especuló con que tuvieran un antiguo origen volcánico, pero más bien parecen ser producidos por depósitos acumulados y luego erosionados.

Posted in Astronomía, Fotografía | Etiquetado: , , , , , , | Comentarios desactivados en Una perspectiva 3D de Chasma Boreale en Marte

Atlas de Encélado

Posted by Carlos en enero 16, 2009

Uno de los proyectos que se está llevando a cabo dentro del marco de la missión Cassini es la obtención de una cartografía detallada de Encélado. Gracias a los repetidos acercamientos de la sonda al satélite, se han podido obtener imágenes de alta resolución que cubren toda la superficie de este último (también se ha echado mano de imágenes de la Voyager 2, para completar algunas zonas). Dichas imágenes se han combinado en 15 cuadrángulos, cada uno de los cuales proporciona una representación de una porciónde la supeficie a una escala 1:500,000. El mapa de estos cuadrángulos se muestra a continuación.

NASA/JPL/Space Science Institute

NASA/JPL/Space Science Institute

Puede accederse a una ampliación de cada región aquí (en formato .jpg y .tif) y aquí (en formato .pdf). Cada una de estas ampliaciones contiene una descripción del origen de las imágenes y de la resolución de cada porción de la región (al combinar imágenes tomadas en diferentes acercamientos, y homogeneizar la escala hay partes que aparecen con más resolución que otras). 

NASA/JPL/Space Science Institute

NASA/JPL/Space Science Institute

La imagen superior muestra por ejemplo la región conocida como Sherezade (la convención para los accidentes geográficos de Encélado es usar nombres de “Las mil y una noches”). Puede verse una versión de este mismo cuadrángulo con etiquetas y marcas de latitud/longitud aquí.

Posted in Astronomía | Etiquetado: , , , , , , , , , | Comentarios desactivados en Atlas de Encélado

El Mars Science Laboratory, y la política del aterrizaje en Marte

Posted by Carlos en diciembre 6, 2008

El Mars Science Laboratory es uno de los grandes proyectos a corto plazo de la NASA, y uno de los más interesantes desde el punto de vista astrobiológico (o más precisamente paleoastrobiológico, ya que el interés principal es obtener más información sobre posibles evidencias de vida en el pasado de Marte, sin descartar por supuesto el premio gordo de la lotería que sería descubrir evidencias actuales). Se trata de una misión en superficie que será desarrollada por un vehículo todoterreno, similar a los otros rovers que han recorrido o están recorriendo en la actualidad Marte, aunque de mayor tamaño, mejor capacidad de desplazamiento, y superior autonomía energética (estará dotado de una batería de plutonio).

NASA/JPL-Caltech

NASA/JPL-Caltech

Esta capacidad mejorada de locomoción es necesaria para poder dar cobijo dentro del rover a una enorme batería de instrumentos de análisis -desde espectrómetros a estaciones meteorológicas, pasando por cromatógrafos, detectores de radiación, y cámaras de alta resolución entre otros muchos instrumentos- que convierten al MSLR en un auténtico laboratorio químico sobre ruedas.

Esta mejora tecnológica a todos los niveles está causando paradójicamente una cierta disputa política en relación a la elección del lugar de aterrizaje del vehículo. Para ver por qué, hay que tener en cuenta el desafío que supone hacer llegar a Marte y depositar de manera satisfactoria sobre la superficie un vehículo tan pesado y a la vez delicado. De hecho, esta misión se plantea en parte como una prueba de concepto de la viabilidad tecnológica de este enfoque de exploración, que es el que la NASA piensa desarrollar durante la próxima década. La elección de un lugar de aterrizaje que ofrezca mayores garantías de éxito, sin rocas peligrosas para reducir el riesgo del aterrizaje, y con un terreno no demasiado accidentado, que permita que el rover pueda desplazarse sin gran peligro es la prioridad para los ingenieros de la misión. Por otra parte, los científicos buscan maximizar el valor de los hallazgos de la misión, por lo que favorecen lugares de aterrizaje que se creen más idóneos para albergar o haber albergado vida en el pasado. La clave está en que no es fácil compatibilizar la seguridad de la misión y el valor científico de la misma.

Sitios preseleccionados para el aterrizaje del MSL (en blanco). El lugar de aterrizaje de anteriores misiones se muestra en amarillo.

Sitios preseleccionados para el aterrizaje del MSL (en blanco). El lugar de aterrizaje de anteriores misiones se muestra en amarillo.

En el mapa superior se indican los lugares que se han preseleccionado para el aterrizaje. Hay que hacer notar que gracias a la mayor autonomía del vehículo, que no depende de la energía solar para su alimentación energética, se han podido considerar lugares que en anteriores ocasiones eran totalmente infactibles. Dichas zonas preseleccionadas son las siguientes:

  • El Cráter Eberswalde, donde se halla un antiquísimo delta fluvial -la mejor evidencia de que hubo un momento en el que el agua fluyó por la superficie de Marte- y donde las sondas orbitales han detectados sedimentos arcillosos.
  • El Cráter Gale, en cuyo interior hay una enorme montaña de sedimentos estratificados, entre los que se encuentran estratos arcillosos, y estratos con minerales sulfurosos y con contenido de oxígeno. Tanto en esta montaña como en las paredes del cráter hay canales originados posiblemente por agua líquida.
  • El Cráter Holden, situado en una cadena de cráteres que parece ser una secuencia de antiguos lagos alpinos conectados por una corriente. Hay evidencia también de lo que pudo ser una gigantesca inundación en esta zona. Además de los diferentes sedimentos, este cráter permitiría estudiar algunas de las rocas más antiguas de Marte. Es finalmente uno de los lugares más seguros para el rover.
  • El Valle Mawrth, situado entre las tierras altas del hemisferio Sur, y las tierras bajas del hemisferio Norte. Es una zona muy rica en minerales arcillosos y filosilicatos, que se forman en presencia de agua, lo que resulta interesante desde el punto de vista de un posible hábitat favorable a la vida en el pasado. Es también un stio muy seguro para el aterrizaje.

La decisión final se tomará allá por la primavera del año próximo (el despegue está planificado para otoño del 2011). ¿Cuál será el sitio elegido? Hagan juego, señores.

Posted in Astronáutica, Exobiología | Etiquetado: , , , , , , , | 2 Comments »

Exposición al vacío espacial

Posted by Carlos en octubre 4, 2008

La exposición al vacío interestelar sin traje protector es uno de los temas recurrentes en la ciencia-ficción, y sobre el que el cine ha proporcionado todo tipo de imágenes erróneas: descompresión explosiva (popularizada por Atmósfera Cero, gran película de 1981, aunque recuerdo haber visto el mismo concepto en un capítulo de Los 7 de Blake, un poco antes) o congelación instantánea (Misión a Marte), por poner un par de ejemplos. Para hacerse una idea del tenor que tomarían realmente las cosas, puede consultarse el interesante artículo de Sergio al respecto. La exposición del vacío acabaría obviamente con nosotros en poco tiempo, pero durante un pequeño lapso no sería fatal. La famosa escena de Dave Bowman saltando sin casco desde la cápsula a la Discovery 1 en 2001: Una Odisea Espacial, o la del ingeniero Justin saltando desde la escotilla de la Event Horizon (para mi gusto la mejor escena de exposición al vacío) son ejemplos menos distorsionados. Viene todo esto a cuento de que, vía menéame, he llegado a un cuestionario on-line que a partir de unas cuantas preguntas te indica cuánto tiempo sobrevivirías en el espacio.

How long could you survive in the vacuum of space?

En mi caso serían supuestamente 83 segundos los que aguantaría, aunque al parecer en apenas 15 segundos perdería la consciencia:

In the first 30 seconds any fluid on the surface of your body would begin to boil due to lack of ambient pressure, this includes the saliva on your tongue and the moisture in your eyes. Your eardrums would most likely burst due to the pressure in your body trying to equalize with the vacuum outside. Unlike what some science fiction films have suggested, your body would not explode.

After the first 15 seconds you would lose consciousness. If you held your breath you could potentially stay alive longer but you risk pulmonary trauma. If you didn’t hold your breath you’d pass out sooner, but your lungs might have a better chance of avoiding permanent damage.

The pressure in your veins would rise until your heart no longer had the capacity to pump blood, at which point you’d die.

En fin, no está de más saberlo, ya que uno nunca sabe lo que se va a encontrar por ahí.

Posted in Ciencia Ficción, Cine, Nerd, What-if | Etiquetado: , | Comentarios desactivados en Exposición al vacío espacial

Mimas frente al gigante Saturno

Posted by Carlos en octubre 3, 2008

Mimas es el más interior de los grandes satélites de Saturno, y su cercanía al gigante facilita la obtención de espectaculares imágenes en las que se aprecia la imponente dimensión de Saturno frente a la minúscula luna (397 km de diámetro). Si hace cosa de un año la Cassini nos obsequiaba con una impresionante instantanea de un tránsito de Mimas frente a Saturno, ahora nos acaba de regalar una fotografía en color natural en la que se aprecia al pequeño satélite frente al limbo de Saturno, con los anillos en primer plano. Sobrecogedor.

NASA/JPL/Space Science Institute

NASA/JPL/Space Science Institute

Posted in Astronáutica, Astronomía, Fotografía | Etiquetado: , , , , , , , | 1 Comment »

La Cassini identifica los puntos de origen de los géiseres de Encélado

Posted by Carlos en agosto 25, 2008

Tras sobrevolar el Polo Sur de Encélado en pos de las “rayas de tigre“, el análisis de la información obtenida por la Cassini ha permitido identificar con precisión el punto de origen de los géiseres de agua y material orgánico que tanto interés astrobiológico y geoplanetario han causado. La propia captura de las imágenes es todo un éxito de por sí, habida cuenta de que la sonda se desplazaba a una velocidad de 64,000 km/h en relación a Encélado. Paul Helfenstein, uno de los miembros del equipo de imagen de la Cassini, proporciona una analogía de la dificultad del proceso: es como obtener una foto perfectamente nítida de un distante cartel publicitario de carretera, usando un gran teleobjetivo a través de la ventana de un coche a toda velocidad. Dado que era imposible realizar un seguimiento de la zona objetivo a esa velocidad, la técnica empleada se ha basado en adelantarse a la trayectoria de Encélado, hacer girar la sonda a toda velocidad en dicha dirección, y tomar las imágenes en el momento en que las trayectorias predichas de cámara y satélite coincidían.

Surcos Baghdad y Cairo en Encélado (NASA/JPL/Space Science Institute)

Surcos Baghdad y Cairo en Encélado (NASA/JPL/Space Science Institute)

Las imágenes muestran fracturas en forma de V de 300 metros de profundidad, cuyos flancos se hallan cubiertos de depósitos de los géiseres. Las partículas de hielo que cubren extensivamente la superficie se creen originadas en la condensación del vapor caliente de agua que emerge de pequeñas grietas superficiales, y pueden llegan a sellarlas, provocando la aparición de nuevas fumarolas en otras partes del surco. Esta dinámica provoca el desplazamiento continuo de los géiseres a lo largo de las rayas de tigre, y una mejor compresión de la intensidad y alcance de esta actividad geológica puede dar pistas importantes sobre la posibilidad de que haya grandes depósitos de agua líquida en el subsuelo de Encélado (lo que por supuesto dispararía el interés astrobiológico del satélite).

Posted in Astronomía, Exobiología, Geociencias | Etiquetado: , , , , , , , | Comentarios desactivados en La Cassini identifica los puntos de origen de los géiseres de Encélado