La Singularidad Desnuda

Un universo impredecible de pensamientos y cavilaciones sobre ciencia, tecnología y otros conundros

Archive for the ‘Lugares’ Category

Un Viaje de Iluminación

Posted by Carlos en junio 2, 2008

La Región Administrativa de Hong Kong tiene una infraestructura de transporte fantástica. El metro -por ejemplo- es un portento de limpieza, eficiencia y comodidad, así que aprovechando que tenía la mañana del domingo libre, me desplacé a Lantau, al oeste de Hong Kong y a unos 20 minutos más o menos en metro. El lugar más emblemático del lugar es con certeza el Buda de Tian Tan, una gigantesca estatua de bronce de 34m de altura, la mayor del mundo representando a Buda sentado (al menos mientras no se finalice otra que están construyendo en Phuket). La mejor forma de acceder es desplazándose en metro hasta Tung Chung, y tomando ahí un teleférico que te lleva hasta el Monasterio de Po Lin. El teleférico es nuevo, y las cabinas están totalmente acristaladas, por lo que se tiene una espectacular visión panorámica de todo el ascenso. Al llegar al final del trayecto se encuentra uno con Ngong Ping Village, un mini-parque temático construido al estilo de un poblado chino en el que se pueden comprar todo tipo de recuerdos, artesanía o ropa, tomarse un café Starbucks, o ver documentales sobre Buda. Cinco minutos andando, y se llega a la base de la escalinata en cuyo final aguarda serenamente Buda.

Stairway to Enlightenment

Lo empinado de la escalinata ayuda a depurar la mente y el cuerpo, alcanzándose una increíble sensación de relax al llegar a la parte superior, descansar, y sentir la brisa en el rostro. Desde la plataforma en la que se asienta el Buda se tiene una hermosa perspectiva del valle, del monasterio, y de los islotes próximos a la costa. Rodeando la estatua podemos encontrar ocho estatuas más pequeñas de las Inmortales, cada una de las cuales realiza una ofrenda diferente a Buda Amitābha. El interior de la plataforma puede visitarse también, y contiene un pequeño museo.

In the Po Lin Monastery

El descenso se hace de manera mucho más ligera, y se llega al monasterio con ánimos renovados. Tras el gran arco de entrada se encuentran las pagodas del monasterio, en cuyo interior hay diferentes imágenes de Buda. Los visitantes son en su inmensa mayoría orientales, y realizan todo el ritual de saludo (incluyendo en algún caso postrarse en el suelo, aunque esto parece más bien fervor individual). El olor a incienso permea el ambiente, lo que unido al cantar de fondo de pájaros e insectos transmite la sensación de sosiego que uno espera de un lugar como éste. El monasterio tiene varios restaurantes vegetarianos en los que desde 60 HK$ y armado de palillos puedes dar cuenta de varios platos de setas, verduras varias, rollitos y arroz. Para echar esto para abajo, un caldito consistente y una jarra de té rojo que puedes degustar en una tacita sin asas. Tras la comida, un paseíto por los jardines, y vuelves al hotel con el karma por las nubes. Qué más se puede pedir.

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Hola Hong Kong

Posted by Carlos en mayo 31, 2008

Hong Kong es una ciudad realmente impresionante. No se trata sólo de que tenga muchos rascacielos (Nueva York también los tiene), ni que por la noche la ciudad entre en una incandescencia de neón (igual Tokyo también lo hace). Se trata de que a lo anterior se le une el clima subtropical y el emplazamiento geográfico, un fondo ondulado de montañas verdes por encima de las lenguas de mar entre islas. Es como Blade Runner transplantado al Amazonas.

Kowloon Skyline

El primer paso que das fuera del fresco refugio del hotel te pone en situación: es casi como entrar en un baño turco. Unos 27ºC de temperatura y una humedad relativa de en torno al 90%. Llueve, pero casi es lo de menos. La gente pasea en manga corta y sin paraguas, y se nota el bullicio de un sábado por la tarde. Un primer contacto con la ciudad, y a casita, a tirar de aire acondicionado.

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Próximo destino…

Posted by Carlos en mayo 29, 2008

…durante los siguientes siete días, si el tiempo y la Autoridad lo permite:

Vista aérea

Pasaremos calor, tomaremos comida étnica, y hablaremos de hormigas y otras metáforas bioinspiradas en un marco incomparable. Stay tuned.

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Arrivederci Napoli

Posted by Carlos en marzo 30, 2008

Ya estamos de vuelta de Nápoles, justo en el momento en el que comienza a hacer buen tiempo allá. Finalmente la conexión WiFi del congreso se cerró en banda y no hubo manera de conectarse en los últimos días (parece que el tráfico de datos en Nápoles no desentona con el tráfico rodado). A lo largo de los próximos días habrá ocasión de contar cosas sobre la conferencia. Mientras tanto hay que empezar a combatir el síndrome de abstinencia de mozzarella di bufala…

Antipasti

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Napoli, ma che bellezza!

Posted by Carlos en marzo 27, 2008

Esta semana estamos en Nápoles con motivo del conglomerado de conferencias europeas sobre computación evolutiva. Desde que llegamos la lluvia no nos ha abandonado –piove, governo ladro– salvo en contadas ocasiones. No obstante, los dioses que habitan el Vesubio (que por cierto está nevado en su cima, cosa rarísima por estos lares), nos han concedido algunos minutos de tregua en los que hemos podido disfrutar de momentos espectaculares como esta puesta de sol.

Sunset in Naples

La verdad es que la ciudad es realmente pintoresca y uno de los ejemplos más palmarios de auto-organización. El tráfico es realmente caótico, pero razonablemente fluido. Cruzar la calle es toda una aventura, para lo que hay que tener arrojo y confiar en la benevolencia de los conductores (ni los autobuses urbanos respetan los pasos de cebra). La parte monumental de la ciudad es realmente bonita, pero hay por contra otras partes en las que parece que el tiempo (y el mantenimiento) se detuvo hace décadas. Y qué decir de la gastronomía: sencillamente fantástica. Cuando consiga que el portátil se conecte a la WiFi del congreso -y pueda así escribir desde un teclado con los acentos en su sitio- comentaré algo sobre el contenido técnico de la conferencia. Ciao!

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El Día de San Patricio en Viena

Posted by Carlos en marzo 17, 2008

Los designios de la Fuerza (y de la Ciencia) me han llevado unos días a Viena, una ciudad encantadora en la que se puede disfrutar plenamente de la música, la arquitectura, o la gastronomía por poner un ejemplo. Más sorprendente es poder disfrutar allá de la alegría irlandesa, pero también es posible si uno tiene la suerte de que la estancia coincida con el Día de San Patricio, como así ha sido. Justo en el Rathauspark nos encontramos con el desfile, rebosante de orgullo irlandés.

Eire Rules!

Al desfile no le faltaba de nada, incluyendo por supuesto la banda de gaiteros (Viena tiene la suya propia, como no podía ser de otra forma en una ciudad con tamaña tradición musical).

Pipers Parade V

Curiosamente la banda interpretaba “Scotland the Brave”, pero ya se sabe que entre hermanos gaélicos no hay problema. El sonido de las gaitas atrajo a los leprechauns que imbuidos en el ambiente festivo empezaron a danzar por la calle.

Happy Leprechauns

El desfile acababa en una carpa montada en el Volksgarten, en la que todos los asistentes pudieron remojar el gaznate, ya fuera con unas cervezas teñidas de patriótico verde, con la no menos típica Guinness, o con whisky irlandés. Grandes, los irlandeses.

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Tesis Doctorales, Kickboxing y Huelgas Generales

Posted by Carlos en diciembre 3, 2007

La semana pasada viajé a Coimbra para formar parte de un tribunal de tesis doctoral. A diferencia de lo que ocurre en otros lugares de Europa, la lectura de una tesis doctoral sigue teniendo un sabor especial en Portugal. Se considera como un acontecimiento académico de primer orden, y se la rodea de los elementos protocolarios tradicionales. Todo esto es mucho más marcado en Coimbra, cuya universidad data del siglo XIII, pero ya llegaremos ahí más adelante.

La estancia en Coimbra fue un poco azarosa por dos motivos. En primer lugar, la semana pasada se celebraba el campeonato mundial de full-contact en la ciudad, motivo por el que casi todos los hoteles estaban completos. En el que yo me alojé coincidía durante el desayuno con las selecciones de Sudáfrica (todos blancos, rubios, y hablando en afrikáans) y Turquía, y me llamó la atención la simpatía y el buen ambiente entre todos ellos (eso, y las componentes femeninas de la selección turca). De todas formas, lo verdaderamente engorroso fue que el viernes se había convocado un día de huelga general en Portugal, y los funcionarios se lo tomaron muy en serio.

Porta FérreaCuando llegamos al edificio del rectorado nos encontramos con que el portón de acceso (la Porta Férrea, datada en el s. XVII) estaba cerrado, y no había forma de acceder al interior. Afortunadamente, un bedel que estaba de servicios mínimos abrió una puertecilla aneja, y por ahí entramos al edificio, cuyos muebles y decoración son de museo. La siguiente sorpresa fue que allí no estaba ni el Rector (si bien al parecer no estaba de huelga, sino casualmente atendiendo una visita de un Secretario de Estado español, no sé si de Cultura o de Universidades, con el que nos cruzamos a la salida). Quienes sí estaban de huelga eran los funcionarios, y ahí nos llegó el siguiente problema: en Portugal las tesis doctorales deben contar con un Secretario de la universidad que dé fe del acto académico, a diferencia de lo que ocurre por ejemplo en España, donde es un miembro del tribunal el que cumple este papel. Sin Secretario no hay tesis, y en un tris estuvimos de cancelarla, hasta que tras arduas gestiones se consiguió que un funcionario acudiera al acto.

Una vez todo dispuesto, comenzó la ceremonia. Los miembros del tribunal -al igual que el doctorando- van vestidos con el hábito talar y la capa universitaria. Servidor se quedó con las ganas de unirse a la tradición, ya que debido a la huelga no fue posible conseguir una capa extra para mí. Afortunadamente tenía un chaquetón negro que no desentonaba, y que me vino muy bien para combatir el frío glaciar que reinaba en la histórica sala en la que se realizan las defensas de tesis doctorales en Coimbra. Un lugar realmente impresionante y cargado de historia, en la que es todo un orgullo desarrollar un acto de estas características. El presidente del tribunal ocupó el lugar preferente, y dio paso a una breve exposición del doctorando, para acto seguido ir cediendo la palabra a cada uno de los miembros del tribunal. El tiempo de intervención está tasado, y es diferente según el papel de cada miembro del tribunal. Servidor y otro colega éramos los arguyentes, e interrogamos al doctorando durante 40 minutos cada uno. El susodicho demostró solidez científica (tenía un curriculum muy destacable para un doctorando), y se hizo acreedor de un merecido cum laude.

Fue toda una experiencia nueva, acostumbrado a la relativa familiaridad con la que se leen las tesis doctorales en España. De todas las antiguas tradiciones universitarias, la única que se mantiene en España con la misma fuerza que en Siglo de Oro es la tuna. Debe ser algo que va con nuestro carácter.

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La vuelta al mundo en 10 minutos (o en 156 días)

Posted by Carlos en octubre 24, 2007

El Degree Confluence Project es una curiosa iniciativa colaborativa consistente en visitar y tomar fotografías de todos los puntos del globo terráqueo con latitud y longitud enteras, esto es, de los puntos en los que se cruzan paralelos y meridianos correspondientes a un número entero (i.e., sin decimales) de grados de latitud o longitud respectivamente. Dado que la longitud puede tomar 360 valores enteros, y que la latitud puede tomar 181 (de 1º a 90º N o S, más el Ecuador), pero hay que descontar los polos en los que no hay variación de longitud, tenemos 360 x 179 + 2 = 64,442 confluencias. De éstas, una gran parte (más de 39,000) estarán en mitad de los mares u océanos, o se apiñarán cerca de los polos. Las restantes se hallan en tierra firme, o cerca de la costa, y definen una cuadrícula uniformemente distribuida por todos los continentes. Pueden considerarse en cierta medida como una muestra sistemática de lo que hay sobre la faz de la Tierra (de la tierra firme, claro).

Una vez identificados estos puntos, cabría considerar la tarea de dar una auténtica vuelta al mundo. No sólo circumnavegar el planeta, sino visitar cada pedacito de tierra firme del mismo, asumiendo estas confluencias como representativas de un área de ±0.5º de latitud/longitud (0.5º representa menos de 60 km en cualquiera de las cuatro direcciones principales en el Ecuador; en otros puntos la distancia E/W es todavía menor debido a la convergencia de los meridianos), lo que no parece descabellado. Tenemos entonces una instancia de nuestro bien conocido problema del viajante de comercio (TSP) con 16,189 “ciudades”. El vídeo inferior muestra un camino óptimo para recorrer todos estos puntos y volver al punto de partida. La longitud total del camino es de 1,628,716 km, lo que supone unos 156 días sin parar en una avioneta como la Mooney Acclaim.

La resolución del problema se ha realizado mediante Concorde, un paquete de optimización para el TSP que incorpora técnicas exactas tales como ramificación y corte, y heurísticas como el algoritmo de Lin-Kernighan. Es fácil ver que la solución óptima a una instancia del TSP sobre un plano no tendrá aristas que se crucen. La eliminación de estos cruces es precisamente una de las heurísticas más simples y efectivas para mejorar una solución obtenida mediante algún otro método. De hecho, es muy común incorporar una heurística de este tipo dentro de alguna otra metaheurística, e.g, un algoritmo genético. Estamos entonces hablando de algoritmos meméticos, a los que les dedicaremos algo más de tiempo más adelante.

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Música para el domingo – Beds are Burning (Midnight Oil)

Posted by Carlos en septiembre 23, 2007

El domingo es día de asueto y nada mejor que un poco de música para amenizarlo. Por ejemplo, este gran tema de Midnight Oil de 1987 titulado “Beds are Burning“. Midnight Oil era una banda australiana (hubo quien dijo que fueron los primeros en hacer un rock puramente australiano) con una personalidad muy definida, y que desarrolló un intenso activismo en relación a temas medioambientales y de defensa de los derechos de los aborígenes. Su líder Peter Garrett pasó de hecho a la política (dentro del Partido Laborista, lo qué le granjeó las críticas de los Verdes Australianos, y la guasa de los liberales).

Este tema -contenido en su octavo album Diesel and Dust– es su tema más conocido y su mayor éxito a nivel internacional, y está dedicado precisamente a la defensa de los derechos a la tierra de los aborígenes australianos. Es una muy buena canción, llena de fuerza y con un gran estribillo. El vídeo también merece la pena ser visto, aunque sólo sea por los fantásticos paisajes australianos. ¡Que lo disfruten!

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Día de tutoriales

Posted by Carlos en julio 9, 2007

Hoy domingo hemos hecho nuestro debú en la conferencia JJ y yo, con un tutorial sobre redes complejas. A pesar de lo relativamente intespestivo de la hora a la que nos lo han colocado (de 12:30 a 13:30, hora local de comer), hemos tenido una audiencia aceptable (~3040 personas). Aunque el tiempo nos ha venido un poco corto y hemos tenido que recortar bastante material, hemos podido al menos cubrir los aspectos esenciales de las propiedades de las redes complejas, ya sea a nivel macroscópico (invariancia de escala, agrupamiento local, mundos pequeños, …), mesoscópico (identificación de subestructuras y modularidad), o microscópico (centralidad, flujo de información, …). Tenemos un póster el martes en el que podremos contar algunas de las cosas que se nos han quedado en el tintero hoy.

Después del tutorial (y de que hayamos ido a comer a una hora más decente), y hemos pasado la tarde en el British Museum. Por muchas veces que lo visites, es un lugar simplemente increíble, y da para pasar días. Hoy íbamos con relativa prisa por la hora de cierre del museo (17:30), y nos hemos detenido fundamentalmente en la parte asiria (impresionantes los frisos de Nimrud, y las esculturas de toros alados), y la sección sobre el Partenón.

Mañana empiezan las sesiones ordinarias del congreso, y tenemos el coloquio con Richard Dawkins en el Museo de Ciencias Naturales, uno de los momentos estelares del congreso. Stay tuned

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