La Singularidad Desnuda

Un universo impredecible de pensamientos y cavilaciones sobre ciencia, tecnología y otros conundros

Archive for 10 agosto 2009

Computación humana para automatización de diseño electrónico

Posted by Carlos en agosto 10, 2009

El artículo que describe el trabajo del que hablábamos hace algo más de una semana sobre la resolución del instancias de SAT mediante un juego está ya disponible online. Se trata de

de Andrew DeOrio y Valeria Bertacco. El artículo es muy corto, sólo dos páginas, y no proporciona muchos más detalles acerca del sistema. Sí menciona algún aspecto de interés, como es el hecho de que la disposición espacial de las cláusulas intenta corresponderse con las variables que la afectan (lamentablemente no entra en detalles sobre cómo  han atacado este extremo, ya que es un problema de optimización geométrica muy interesante).

Con todo, lo más relevante del artículo sean las referencias a la escalabilidad (que ya anticipamos el otro día como uno de los cuellos de botella del enfoque). Al parecer, la idea básica es que cada nivel sea una visión local de una parte del problema completo, visión que se irá ampliando al ir aumentando de dificultad. En instancias de gran tamaño sugieren emplear un enfoque multi-jugador en el que cada participante juega sobre una parte del problema. Obviamente hay interrelaciones entre estas partes (si modificamos una variable podemos alterar el estado de una cláusula de otro tablero), por lo que la división debería hacerse de manera astuta de forma que estas interrelaciones sean mínimas. La mala noticia es que tendríamos entonces un problema de corte mínimo en grafos, que es NP-hard si se introducen restricciones sobre el número de interrelaciones entre subconjuntos.

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Música para el domingo – Cars and Girls (Prefab Sprout)

Posted by Carlos en agosto 9, 2009

El domingo es día de asueto y nada mejor que un poco de música para amenizarlo. Por ejemplo, esta canción de Prefab Sprout titulada “Cars and girls“. Fue en 1988 el primer sencillo de From Langley Park to Menphis, su tercer álbum y el más exitoso de la banda británica. El título de la canción es una referencia jocosa a la temática de las canciones de Bruce Springsteen. ¡Que la disfruten!

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1994 CC: un sistema triple de asteroides potencialmente peligroso

Posted by Carlos en agosto 7, 2009

1994 CC es el nombre que se le asignó a un NEA descubierto el 3 de febrero de 194 por Spacewatch, un grupo del Lunar and Planetary Laboratory de la Universidad de Arizona dedicado al estudio de asteroides y cometas, en particular de aquellos que se aproximan a la Tierra. Fue considerado como un objeto potencialmente peligroso por el IAU Minor Planet Center, el organismo que bajo los auspicios de la International Astronomical Union (IAU) se encarga de recopilar toda la información en relación a las órbitas de los cuerpos pequeños del Sistema Solar. Su periodo orbital es de 2.0983 años (766.41792 días), y su aproximación más cercana tuvo lugar el pasado 10 de junio cuando pasó a unas 0.01684 ua de la Tierra (esto es, unas 6.5 veces la distancia a la Luna).

Durante esta aproximación el complejo Goldstone (uno de los tres componentes de la Deep Space Network, la red internacional de antenas para el apoyo a las misiones espaciales y para la exploración radar del Sistema solar; los otros dos componentes están en Australia y en España) captó imágenes de radar del objeto y permitió descubrir la sorprendente naturaleza del mismo: un sistema triple de asteroides.

Asteroide triple 1994 CC

Animación de la rotación del asteroide triple 1994 CC. Credit: NASA / JPL / GSSR / Emily Lakdawalla

En la animación superior se aprecia claramente el objeto central, aproximadamente esférico y con unos 650 metros de diámetro, rotando sobre su eje una vez cada 2.4 horas. Si nos fijamos atentamente en la parte superior e inferior de la imagen podremos ver también dos pequeños cuerpos en movimiento. Se trata de los dos satélites del cuerpo principal, de apenas 100m y 50m de tamaño. Estos dos cuerpos tienen un periodo orbital de aproximadamente 20h y 5h respectivamente. La animación mostrada es una versión procesada por Emily Lakdawalla para eliminar parte del ruido que tenía la versión original (que puede verse aquí). Éste es el segundo sistema triple descubierto en la población de asteroides cercana a la Tierra.

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Un exoplaneta que “rejuvenecerá” a su estrella primaria

Posted by Carlos en agosto 6, 2009

VB10 es una estrella situada en la constelación del Águila, a unos 19 años-luz de distancia de la Tierra, que es especial por varios motivos. En primer lugar es la estrella más pequeña conocida: con un tamaño de apenas una décima parte de nuestro Sol y una masa equivalente a 79 veces Júpiter está virtualmente en el límite inferior de lo necesario para que la fusión del hidrógeno pueda sostenerse. Se trata de una enana roja de tipo M cuyo consumo energético es extremadamente lento. De hecho, se estima que su permanencia en la secuencia principal abarcará unos diez billones (1013) años, tiempo más que suficiente para sobrevivir al encuentro de la Vía Láctea con Andrómeda dentro de unos ínfimos 5 000 millones de años, y ver cómo el resto de las estrellas más masivas de la galaxia van envejeciendo y degenerando. Por si esto fuera poco, VB10 tiene guardado un as en la manga: un depósito extra de combustible.

Movimiento de VB10 durante 9 años. Pulsar para ver un vídeo. Credit: NASA/JPL-Caltech/Palomar

Movimiento de VB10 durante 9 años. Pulsar para ver un vídeo. Credit: NASA/JPL-Caltech/Palomar

En mayo de este año la NASA detectó un exoplaneta orbitando en torno a VB10 (o más apropiadamente, orbitando junto a VB10). Esta detección es en sí misma un hito científico, ya que ha sido el primer éxito de la técnica denominada astrometría. Básicamente, esta técnica consiste en la medición óptica de la perturbación que un exoplaneta induce en el desplazamiento de la estrella a través de cielo. Dicha perturbación es ínfima –un 0.0027% del ya de por si pequeño desplazamiento anual en paralaje de la estrella (1/6 de segundo de arco) – por lo que ha sido necesario emplear una instrumentación muy precisa para medir el desplazamiento de VB10 durante 9 años. VB10 se convierte así en la estrella más pequeña conocida con un sistema planetario. Esto significa que la formación de planetas es un hecho mucho más común de lo que se pensaba. No acaban ahí las sorpresas sin embargo. El planeta detectado –VB10b– tiene una masa de 6.4 veces la de Júpiter, esto es, prácticamente un 10% de su primaria, lo que lo sitúa a su vez en el límite superior de lo que puede considerarse planeta, cerca del dominio de las enanas marrones.

Credit: NASA/JPL-Caltech

Credit: NASA/JPL-Caltech

VB10b es lo que puede considerarse un “Júpiter frío” (i.e., un Júpiter como el nuestro) a pesar de estar situado a una distancia de VB10 similar a la de Mercurio del Sol. De hecho, se especula con que VB10 puede ser una versión en miniatura del Sistema Solar, con planetas rocosos en órbitas internas a VB10. Con el paso del tiempo la órbita de VB10b se irá acortando debido a fuerzas de marea y a radiación gravitatoria, y llegará el momento en el que se una a su primaria, probablemente ya una venerable estrella inmersa en la fusión del helio. Esto resultará ser un tratamiento anti-envejecimiento brutal: VB10 recibirá una colosal inyección de hidrógeno fresco que le proporcionará 100 000 millones de años más de vida. Cuando todas las grandes estrellas –incluso aquellas que nazcan mucho tiempo después de la colisión con Andrómeda– se hayan apagado, VB10 y otras estrellas similares serán la única fuente de luz en el firmamento.

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Platino extraterrestre, mezclado, no agitado

Posted by Carlos en agosto 4, 2009

Cuando intentamos visualizar el remoto pasado de la Tierra y su intensa actividad geológica solemos acudir a una imagen mental de paisajes volcánicos, con grandes erupciones, lluvias de ceniza, lagos de lava, etc. Naturalmente esta imagen la construimos a partir de nuestra experiencia en las erupciones de hoy en día, por ejemplo las de los volcanes hawaianos cuya lava es sumamente fluida. Sin embargo, esta imagen no hace justicia a las características aún más extremas que la lava exhibía durante el Arcaico.

Flujo de lava del Puʻu ʻŌʻō, en el Kilauea (hawai). Credit: United States Geological Survey

Flujo de lava del Puʻu ʻŌʻō, en el Kilauea (Hawai). Credit: United States Geological Survey

Se estima que el manto terrestre tenía en el Arcaico (hace de 3.8 a 2.5 Ga; 1 Ga = 109 años) una temperatura superior a la actual en unos 500ºC debido al calor residual de la acreción terrestre y de la mayor abundancia de elementos radiactivos. Estas condiciones resultaban en la formación de magmas diferentes al basáltico común. Rocas ígneas como la komatita -cuyo punto de fusión supera los 1600ºC, frente a los aproximadamente 1200ºC de las lavas basálticas- daban lugar a extraordinarias inundaciones de lava. Y es que la komatita fundida se comporta como un fluido supercrítico (denso como la roca, viscoso como un gas, sin apenas tensión superficial): se desplazaría por la superficie sin apenas resistencia, pudiendo formar hilos fluidos de sólo 1 cm de tamaño.

Kilauea eruption

Credit: United States Geological Survey

Dado el cambio de las condiciones del manto, estas rocas son hoy en día muy extrañas y sólo se  encuentran en coladas de lava del periodo Arcaico. Su estudio es pues importante en tanto que pueden arrojar información de gran interés en relación a la composición y actividad del manto en aquella época. Más aún, hay un interés económico, ya que estas rocas se asocian con depósitos de oro y níquel. Precisamente un proyecto de investigación industrial relativo a los depósitos de níquel ha dado lugar de resultas del análisis de las komatitas a un importante descubrimiento en relación a la dinámica del manto. Este proyecto se basa en el estudio del platino como guía para localizar al níquel. Para ello han analizado komatitas para analizar su contenido en platino, y ahí es donde ha llegado el hallazgo.

Micrografía de una komatita. Las placas paralelas que se aprecian dan lugar a lo que se conoce como "textura spinifex". Credit: CSIRO, Australia

Micrografía de una komatita. Las placas paralelas que se aprecian dan lugar a lo que se conoce como "textura spinifex". Credit: CSIRO, Australia

El análisis de komatitas del Paleoarcaico (hace de 3.6 a 3.2 Ga) indica que su contenido en platino es muy pobre, debido a éste se precipito al núcleo terrestre durante su formación. Sin embargo, el análisis de komatitas del Neoarcaico (concretamente de hace 2.7-2.9 Ga) y del Paleoproterozoico (2.0-2.5 Ga en este caso) indica un incremento gradual en el contenido de platino. ¿Y de dónde proviene dicho platino? Del material meteorítico que llegó a la Tierra durante el último bombardeo intenso, hace 3.8 a 4.1 Ga (esto es, durante el Hadeico). Este material formó una lámina superficial que luego sería arrastrada y mezclada con el manto debido a procesos de convección a gran escala durante 1 500 millones de años.

Estas conclusiones has sido presentadas por Wolfgang D. Maier y 6 colaboradores -de la University of Western Australia y otras 7 instituciones- en un trabajo titulado

recién aparecido en Nature. Los autores citan la determinación de la escala temporal del proceso como una de las principales contribuciones del trabajo, y apuntan a su utilidad para una mejor comprensión de los procesos del manto.

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Música para el domingo – Ella es demoledora (Farmacia de Guardia)

Posted by Carlos en agosto 2, 2009

El domingo es día de asueto y nada mejor que un poco de música para amenizarlo. Por ejemplo, una de las canciones emblemática de los 80s, este “Ella es demoledora” de Farmacia de Guardia. Estaba contenida en el primer álbum de los murcianos -“Servicios de urgencia“- allá por 1985, aunque la maqueta ya era conocida con anterioridad. ¡Que la disfruten!

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