La Singularidad Desnuda

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Los depósitos de material orgánico en el Ártico son mayores de lo pensado

Posted by Carlos en septiembre 11, 2008

Hace unos días hablábamos de cómo el incremento de las temperaturas puede provocar un paulatino deshielo del permafrost ártico, dejando expuesta una gran cantidad de material orgánico cuya descomposición lanzaría cantidades ingentes de CO2 a la atmósfera. Para determinar el riesgo que esto supone hay que avanzar en la comprensión de la dinámica del permafrost por un lado, y debe realizarse una estimación ajustada de la cantidad de material orgánico contenido en el subsuelo ártico por otro lado. Este segundo aspecto parece ser un tema en el que se está desarrollando una intensa actividad, a juzgar por los trabajos que han aparecido al respecto en los últimos tiempos. Además del trabajo de Schuur et al. en el que se hacía una estimación global de la cantidad de material orgánico almacenado en el permafrost, esta semana ha aparecido otro trabajo en Nature Geosciences en el que se trata en detalle el caso del territorio ártico norteamericano. El artículo en cuestión ha sido realizado por Chien-Lu Ping y 6 colaboradores, de las Universidades de Alaska en Fairbanks y de la Universidad de Virginia, y lleva por título

En este trabajo intentan subsanar las deficiencias en las estimaciones anteriores de dicha cantidad de material orgánico, y que se basaban únicamente en 5 muestras superficiales (40cm) para un área de 5.05·1012 m2 (i.e., poco más de 5 millones de km2).

Mapa del paisaje ártico norteamericano (10.1038/ngeo284)

Mapa del paisaje ártico norteamericano (credit: Ping et al., Nature Geosciences, doi:10.1038/ngeo284)

Para realizar su estudio, Ping et al. han combinado datos existentes con muestreos directos siguiendo un enfoque sistemático, orientado a cubrir los diferentes tipos de terreno existentes en la zona ártica. Este extremo es importante, ya que la distribución de material orgánico no es en absoluto uniforme. Así, mientras en las tierras bajas y en las tundras de las tierras altas hay grandes cantidades, en los pedregales y montañas la presencia de material orgánico es muchísimo menor. Concretamente, usando los datos de 139 excavaciones se ha determinado que en los dos primeros tipos de terreno hay 55.1 kg/m2 y 40.6 kg/m2 respectivamente, mientras que en los dos segundos sólo hay 3.4 kg/m2 y 3.8 kg/m2. Combinando ambas estimaciones en función de la proporción de cada tipo de terreno, se llega a una media global para la zona de 34.8 kg/m2, siempre considerando hasta 1m de profundidad. Proyectando estos resultados a un área de 2.82 millones de km2, que representaría las tierras del Ártico norteamericano, excluyendo glaciares y lagos, se llega a una estimación de 98.2 Pg de material orgánico.

Aunque esta cifra no resulta muy alta en relación a la estimación total que hacían Schuur et al., es importante resaltar que las estimaciones previas para esta zona eran de unos 21.8 kg/m2, i.e., casi un 40% inferior (o lo que es lo mismo, la nueva cifra es un 60% superior a la anterior). Será interesante determinar si esta subestimación es extrapolable en todo o en parte al resto de zonas árticas, lo que se traduciría en un aumento del riesgo potencial en algunos de los escenarios descritos a medio plazo para la región.

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3 comentarios to “Los depósitos de material orgánico en el Ártico son mayores de lo pensado”

  1. Interesado por la ciencia said

    Estremecedor.
    Alguien sabe algo sobre la situación en el Polo Sur?
    He encontrado este enlace que es un interesante resumen sobre la situación en el sur. Tanto desde el punto de vista del deshielo, liberación del metano como consecuencia, como las pretensiones económicas por un continente con muchos recursos.
    No he buscado mucha información para contrastar la identidad del autor, pero desde luego mas o menos todo lo que ha comentado lo he visto en otras fuentes por separado. Me parece interesante desde el punto de vista de alguien que esta allí que cuenta retazos de su experiencia y de compañeros.
    Lo realmente escalofriante es que si realmente los gobiernos están haciendo tantos esfuerzos para tomar posesión de tierras en esas zonas, me hace dudar que se vaya a tomar una postura seria respecto al cambio climático.
    Tenéis fuentes veraces que hablen en ambos sentidos?

  2. Interesado por la ciencia said

    Ups cerré mal en enlace. Lo siento

  3. Carlos said

    Ya está arreglado el enlace. Por lo que se decía en el artículo de Schuur et al., la situación del Hemisferio Sur no es tan preocupante en relación con la exposición de depósitos orgánicos. La referencia que emplean al respecto es:

    Bockheim JG., “Permafrost distribution in the southern circumpolar region and its relation to the environment — A review and recommendations for further research”, Permafrost and Periglacial Processes 6:27–45, 1995

    Otra cosa son las consecuencias que el aumento del nivel de las aguas pueda tener.

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