La Singularidad Desnuda

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Búsqueda activa de inteligencia extraterrestre: ¿Merece la pena?

Posted by Carlos en mayo 9, 2008

Mensaje de AreciboLa idea de los proyectos SETI es bien conocida: explorar el espectro electromagnético en busca de señales que sugieran la existencia de civilizaciones alienígenas. Se trata de algo muy parecido a la búsqueda de una aguja (que no sabemos siquiera si existe) en un pajar, y de hecho lo infructuoso de todas las iniciativas SETI sugiere que a pesar de lo enorme del pajar hay pocas agujas en él, están muy bien escondidas, o simplemente no sabemos reconocerlas. La paradoja que supone la ubicuidad (supuesta) de la vida en el Universo con la falta de evidencia de vida inteligente es la que conduce a hipótesis como la de la Tierra Rara, de la que precisamente hablábamos hace unos días.

Esta falta de resultados ha inducido a parte de la comunidad científica a proponer estrategias de búsqueda más invasivas, como puede ser el denominado SETI activo: emitir señales que atraigan la atención de hipotéticos alienígenas, con idea de que éstos actúen de manera análoga y podamos detectar su presencia. Sería algo así como llamar a la puerta para ver si la casa está habitada. Un enfoque más extremo es el denominado METI (Messaging to Extra-Terrestrial Intelligence) planteado por el astrónomo ruso Alexander Zaitsev, y en el que la finalidad no es tanto llamar para obtener una respuesta, sino simplemente llamar para decir que existimos (el matiz es del propio Zaitsev, y a fuer de ser sinceros no demasiado relevante en términos prácticos).

Ha habido varios mensajes de este tipo, de los que quizás el más célebre fue el enviado desde Arecibo en 1974, y en cuyo diseño participaron entre otros Frank Drake y Carl Sagan. Este mensaje no llegará a su destino -M13, el Cúmulo de Hércules– hasta dentro de 26.000 años, por lo que se trata de un acto fundamentalmente simbólico. Otros mensajes posteriores como por ejemplo el Cosmic Call 2 sí llegarán en breve a su destino (Casiopea en 2036 en este caso). La cuestión es qué puede pasar si hubiera alguien escuchando. Más aún, ¿qué pasaría si el mensaje lo recibe una civilización hostil con medios técnicos suficientes para plantarse aquí?

Éste es un temor recurrente y bastante razonable (al menos en la misma medida de la propia idea de SETI), por lo que no puede obviarse a priori. No obstante, según los cálculos del propio Alexader Zaitsev, se trata de un riesgo independiente del propio METI. Para llegar a esa conclusión, Zaitsev ha estimado la fracción del firmamento iluminada por señales de astronomía radar y la duración de estas transmisiones, y ha cotejado esta estimación con la correspondiente a las señales METI. La comparativa puede verse en una pequeña comunicación titulada

Para Zaitsev hay una relación de 1/2000 en la fracción de firmamento iluminado y de 1/500 en duración de la transmisión, siempre a favor de la astronomía radar. Por lo tanto -concluye- la probabilidad de que seamos detectados a través de nuestra actividad astronómica es un millón de veces superior a la de serlo debido a METI. Dado que no parece razonable pedir la supresión de la astronomía radar (sumamente útil por ejemplo para el estudio de NEOs), la conclusión sería que no hay que temer a METI. Sin entrar en consideraciones cuantitativas sobre la estimación de Zaitsev, y suponiendo que ésta es correcta, la cuestión que surge en cualquier caso es ¿para qué vamos a perder entonces el tiempo con METI (e incluso con SETI activo), si nuestra propia actividad tecnológica ya nos delata?

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11 comentarios to “Búsqueda activa de inteligencia extraterrestre: ¿Merece la pena?”

  1. Fernando said

    Carlos, tenes razón.. cuando leí sobre la probabilidad calculada por el propio Zaitsev, cuál es entonces el sentido de llevar adelante un proyecto como el METI? para aumentar en 0,00000001 la probabilidad de ser encontrados? jajaja 🙂 Sigamos delatándonos de la manera natural nomas.

  2. Carlos said

    Así es. Otra cosa sería que a través de SETI pasivo se desubriera alguna señal proveniente de una región concreta, y se dirigiera una señal de respuesta específicamente hacia dicha región. Podría discutirse si sería conveniente hacer algo así, pero al menos tendría algo de sentido.

  3. Guerrero said

    Digamos que todo eso a resultado y el programa es un éxito, se tiene contacto pero como dices si hacemos contacto con extraterrestres hostiles cómo actuar, sea cual sea el caso no creo que tengmos una respuesta rápida sobre si hay vida o no inteligente fuera de la Tierra pero tampoco quiero cerrarme a saber si existe o no, además que con nuestra tecnología hacemos ruido en el universo así que si alguien también está buscando tarde o temprano nos encontrara.
    Por cierto recuerdo que alguna vez en Discovery Channel vi un documental sbre esto y hablaban de una señal que fue bautizada como “wow” porque fue lo único que alcanzo a escribir el científico, en todo caso qué hacer después de ser contactados, podremos comunicarnos???

  4. jjmerelo said

    El SETI a base de análisis de señales parte de hipótesis muy cuestionables, una de las cuales es que un extraterrestre tendría un proceso de pensamiento que le llevaría a emitir de la forma que se está tratando de detectar. Por lo tanto, entre eso y que efectivamente todavía no se ha detectado nada, yo creo que lo mejor es dejarlo. Cualquier extraterrestre razonable transmitiría información en forma de cambio local de leyes de la física, como cuenta Greg Egan.

  5. Carlos said

    Es como el viejo chiste del que busca las llaves debajo de una farola porque es el único sitio donde hay luz. Hay sin duda mucha preconcepción en lo que se busca, aunque visto por el lado positivo, si se detectaran alienígenas sabríamos que tienen esquemas mentales similares a los nuestros 😉 .

  6. juandesant said

    Carlos, un interesante artículo que en este caso hace hincapié sobre lo incierto que es que una especie realmente intente salir de su planeta, lo que incide en la probabilidad de encontrar otra vida extraterrestre:

    Agains the empire

  7. juandesant said

    Oops, Against the Empire…

  8. Carlos said

    Gacias por la referencia, Juandesant. Leeré el artículo. El autor es el mismo del que hablamos hace algún tiempo a cuenta de catástrofes evolutivas y razonamientos antrópicos.

  9. GusX said

    Muy interesante tu artículo Carlos, es bueno plantearse si merece o no la pena de hacer una busqueda activa. Y creo que la clave está en si disponemos de los medios necesarios para que al hacer una busqueda activa sirva para algo.

    La idea de que pasará si encontramos alienígenas (creo entender que muchos dais por hecho de que serían inteligentes), es básicamente análoga a encontrar nuevas especies en el fondo del océano o en un bosque, por ejemplo. No creo en hombrecitos verdes pero sí que creo en que haya vida en otros lugares del Universo con multitud de formas y tipos.

  10. Carlos said

    Gracias GusX. Creo que el encontrar inteligencias alienígenas es más una aspiración que un anhelo realista, al menos a partir de la evidencia de la que se dispone actualmente. Con gran probabilidad, lo primero que se descubra sea algún tipo de forma de vida microbiana (sobre todo teniendo en cuenta los sitios que están más o menos al alcance de algún tipo de exploración, básicamente Marte y el sistema solar exterior). La búsqueda activa no parece que tenga gran utilidad directa de momento. Saludos.

  11. GusX said

    Bueno, es cierto que aspirar a encontrar vida inteligente fuera de nuestro planeta (que por cierto tampoco es que la inteligencia abunde en la Tierra) es poco menos que un sueño, y como dices Carlos teniendo en cuenta las evidencias de hoy dia es una mera aspiración.

    Aunque quien sabe si los gobiernos del planeta saben mucho más de lo que dicen saber, hay casos en los que los cientificos no supieron dar explicaciones claras sobre casos como el Metano de la sondas Viking, al que aducieron un falso positivo.

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