La Singularidad Desnuda

Un universo impredecible de pensamientos y cavilaciones sobre ciencia, tecnología y otros conundros

Los satélites pastores de Saturno

Posted by Carlos en enero 25, 2008

Prometeo y Pandora (PIA07712)Uno de los elementos fundamentales en la estabilización de los sistemas de anillos planetarios es la presencia de “satélites pastores“. Dichos satélites orbitan en el interior o en los bordes de estos sistemas de anillos, y contribuyen a que éstos tengan límites definidos o divisiones internas (la imagen de estos satélites “pastoreando” los fragmentos de roca e hielo que constituyen los anillos es una de las maravillosas metáforas que nos proporciona la astronomía). En el caso concreto de Saturno, su espectacular sistema de anillos acoge a varios de estos satélites pastores, como por ejemplo Prometeo y Pandora, custodios del anillo F, y que podemos ver en la animación de la derecha. Otros satélites pastores de Saturno son Mimas, responsable de la División de Cassini, Atlas -pastor del anillo ADafne, responsable de la División Keeler, y Pan, responsable de la División de Encke. Precisamente puede verse este último satélite en la hermosa imagen captada por la Cassini que se muestra más abajo. Puede apreciarse una distorsión en los anillos donde se esconden tras la silueta de Saturno, debida a las capas atmosféricas superiores del planeta, y un pequeño punto cerca del centro de la imagen, en la banda oscura superior de los anillos (la División de Encke).

Pan in View
Credit: NASA/JPL/Space Science Institute

Pan (llamado así en honor al dios homónimo de la mitología griega, divinidad de los pastores y rebaños, de la naturaleza salvaje y la música rústica, amén de símbolo de la sexualidad masculina) es un satélite de unos 15 km de radio y una masa de unos 5 billones de toneladas. Fue descubierto en 1990 precisamente gracias a la perturbación gravitatoria que ejerce sobre los bordes de la división, aunque curiosamente las fotos a partir de las que se detectó su presencia datan de 1981. En la animación inferior (obtenida a partir de la composición de diferentes imágenes tomadas por la Cassini) puede apreciarse en más detalle la forma de nuez de Pan, y cómo se desplaza a través de la División de Encke. La escala es de 1 km por píxel.

Cruising with Pan
Credit: NASA/JPL/Space Science Institute

El oscurecimiento de la imagen al final de la secuencia es debido a la sombra que proyecta Saturno. El punto que se aprecia cruzando rápidamente la imagen desde la parte inferior izquierda en los últimos fotogramas es una estrella de fondo.

Actualización. Hay un vídeo muy interesante en el que se muestran vistas recreadas por ordenador de los satélites Pan y Atlas con su característica forma de nuez (o de platillo volante), así como de su proceso de formación por acreción de partículas de los anillos. El vídeo puede verse abajo (¡gracias, emulenews!). Hay un artículo relacionado con el contenido del vídeo en New Scientist.

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3 comentarios to “Los satélites pastores de Saturno”

  1. Muy interesante la verdad.

  2. emulenews said

    Recomiendo visualizar el video de http://www.youtube.com/watch?v=ZUBiTtxEctM que muestra una foto y recreaciones por ordenador de la luna Pan de Saturno.

  3. Carlos said

    Muy buen vídeo, ¡gracias por el enlace! He actualizado el post con él.

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