La Singularidad Desnuda

Un universo impredecible de pensamientos y cavilaciones sobre ciencia, tecnología y otros conundros

Archive for 9 junio 2007

Tres candidatos presidenciales republicanos niegan la Teoría de la Evolución

Posted by Carlos en junio 9, 2007

Ocurrió en el primer debate televisado entre los candidatos presidenciales republicanos. El moderador dirigió una pregunta directa a John McCain, senador por Arizona: “Responda sí o no, ¿cree en la Evolución?” La respuesta fue un medido ““, ante lo que el moderador lanzó la cuestión al aire: “¿alguien está en desacuerdo con esto, y no cree en la Evolución?” Esto fue lo que paso:

De los 10 candidatos allí presentes, tres levantaron su mano. Se trata de Sam Brownback, senador por Kansas, Mike Huckabee, ex-gobernador de Arkansas, y Tom Tancredo, representante por Colorado. Dejando de lado la (des)calificación intelectual que estas tres personas se merecen, es interesante tener en cuenta que “sólo” un 30% de los candidatos republicanos se muestren abiertamente en contra de la Evolución, teniendo en cuenta que en torno al 60% de la población estadounidense expresa su rechazo a la misma. Tradicionalmente se ha asociado este rechazo con corrientes fundamentalistas cuya ideología sería cercana al Partido Republicano, lo que sugeriría que debería ser una posición más extendida entre los candidatos de dicho partido, aunque sólo fuera por cálculo electoral. Que no sea así hace pensar que puede que la anterior asociación sea un estereotipo que no corresponda del todo con la realidad. Sería muy interesante en ese sentido que los candidatos demócratas se pronunciasen al respecto. John Edwards sí ha dejado claro su convencimiento en la Evolución, pero ¿cuál es la posición de Hillary Clinton o Barack Obama?

En cualquier caso, y volviendo a los candidatos republicanos, hay que señalar que visto por el lado positivo, Rudy Giuliani, el aspirante republicano con más posibilidades, no se ha significado en contra de la Evolución. Algo es algo.

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Posted in Evolución, Política | 23 Comments »

Habitabilidad del Sistema Gliese 581

Posted by Carlos en junio 8, 2007

El descubrimiento de Gliese 581c hace algunas semanas levantó gran expectación por tratase del primer planeta detectado en la zona habitable de su sistema. En concreto, el análisis inicial era que se trataba de un planeta rocoso, de al menos 5 veces la masa de la Tierra (esto es, una super-Tierra), cuya temperatura superficial podría estar entre -3ºC y 40ºC, lo que abriría la posibilidad a la presencia de agua líquida, y con ello de vida. sin embargo, los últimos análisis están rebajando considerablemente las expectativas, y desplazándolas hacia otro planeta del sistema: Gliese 581d.

Gliese 581 system
Source: ESO Press Photo 22a/07 – (c) ESO

De acuerdo con reciente trabajo de Werner von Bloh y colaboradores, del Postdam Institute for Climate Impact Research, titulado

Gliese 581c está fuera de la zona habitable del sistema, pero Gliese 581d está dentro de la misma, en su zona exterior. El análisis de von Bloh et al. considera la habitabilidad de un planeta (entendida como la posibilidad de que albergue agua líquida en su superficie) en el marco de diferentes modelos climáticos. Así, la temperatura superficial no depende únicamente de la cantidad de energía recibida de la estrella madre, sino que factores tales como la dinámica atmosférica son cruciales para su determinación (resulta muy ilustrativa la figura 1 en el artículo anterior). Por ejemplo, la concentración de CO2 en la atmósfera resulta fundamental, tanto por su implicación en efecto invernadero, como para prevenir el colapso de la atmósfera en la cara oscura de estos planetas (hay que recordar que tanto Gliese 581c como Gliese 581d están gravitacionalmente anclados a su estrella, teniendo siempre la misma cara iluminada). Más aún, hay que tener en cuenta el hecho de que la concentración de CO2 no permanece constante con el tiempo, sino que va decreciendo debido a su deposición (factor que puede ser equilibrado si hay una dinámica geológica activa).

Con todas estas consideraciones en mente, Gliese 581c está claramente fuera de la zona habitable (de hecho, incluso ajustando la luminosidad relativa del Sol y Gliese 581, estaría relativamente más cerca de la estrella que Venus del Sol). Sin embargo, Gliese 581d es mucho más prometedor. Si la luminosidad de la estrella central es al menos un 1.17% de la del Sol, la presión de CO2 es de 10 bar, y la fracción de masa continental es similar a la de la Tierra, se encontraría dentro de la zona habitable durante 7200 millones de años. La densa atmósfera evitaría que ésta se congelase en la cara oscura debido al anclaje gravitacional. Por supuesto, hay muchos “y si” en lo anterior (y hay que resaltar que el trabajo referido aún no ha terminado de pasar el proceso de arbitraje), por lo que estas conclusiones han de tomarse con precaución. Lo más probable es que ninguno de estos planetas sea apto para albergar agua líquida en su superficie. En cualquier caso, hay otras posibilidades interesantes a este respecto. Por ejemplo, puede que estos planetas tengan sistemas de satélites, y que alguno de ellos pudiera ser más propicio para la habitabilidad. Se trata de algo que lamentablemente está aún fuera de nuestra capacidad de observación por el momento, pero ya veremos qué nos depara el futuro.

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Cazar al bosón de Higgs

Posted by Carlos en junio 6, 2007

El bosón de Higgs es una de las piezas de caza mayor que la física de altas energías espera cobrarse a muy corto plazo. Esta partícula es el cuanto de uno de los componentes del campo de Higgs, y resulta fundamental para dar consistencia al modelo estándar: sin él, el modelo es consistente sólo si todas las partículas se mueven a la velocidad de la luz (es decir, no tienen masa). Dado que la experiencia muestra fehacientemente que no es ése el caso, el campo de Higgs es necesario para deshacer el entuerto. En cierto sentido podemos imaginar que este campo es un fluido que permea todo el Universo, y que ofrece una resistencia a las partículas que se mueven en él. Esta resistencia no sería la habitual fricción que hace que un cuerpo en movimiento se detenga eventualmente, sino que constituiría en realidad una amortiguación, esto es, una resistencia a los cambios de velocidad. En resumidas cuentas, proporcionaría inercia (i.e., masa) a las partículas que interaccionaran con él.

Dado que el modelo estándar se derrumbaría como un castillo de naipes si no se detecta el bosón de Higgs, puede entenderse el anhelo de los físicos por verificar experimentalmente su existencia. El límite inferior experimental a su masa es de 114.4 GeV, y con un nivel de confianza del 95%, su masa no es superior a 144 GeV. Estos valores están dentro de lo que se podrá explorar con ayuda del LHC, por lo que pronto se podrá ver si la teoría se reafirma, o entra en serios problemas.

Higgs Decay Simulation

Como es habitual en la caza de este tipo de partículas, la detección del bosón de Higgs se realizará a través del estudio de los residuos de su desintegración. Dado que se producirán cientos de millones de colisiones por segundo, es preciso que se filtren de manera automática los eventos potencialmente interesantes para su posterior estudio detallado. Es una labor muy ardua, de la que podemos hacernos una remota idea gracias a un pequeño juego en flash que proporciona el London Science Museum, y del que JoAnne nos habla en Cosmic Variance. En este juego nos van saliendo una serie de trazas simplificadas de las que tenemos que elegir cinco eventos candidatos, y luego comprobar si realmente se corresponden con la “firma” del bosón de Higgs. ¿Alguien quiso alguna vez jugar a ser físico? Esta es la oportunidad.

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Música para el domingo – I Can See for Miles (The Who)

Posted by Carlos en junio 3, 2007

El domingo es día de asueto, y nada mejor que un poco de música para amenizarlo. Por ejemplo, este enorme tema de The Who de 1967 titulado “I Can See for Miles“. The Who son sin duda uno de los más grandes (junto a los Beatles y los Rolling Stones; el orden concreto lo puede fijar cada cual), y ésta es para mí una de sus mejores canciones, todo fuerza y ritmo, y capaz de inspirar al mismo Paul McCartney para componer “Helter Skelter“.

El vídeo es realmente un espectáculo visual. En su mayor parte es metraje de la primera actuación del grupo en la televisión de los EE.UU., y en ella se muestran con todo el esplendor de la psicodelia mod. Como es habitual, Keith Moon es una locomotora en la batería, Pete Townshend nos deleita con sus remolinos a la guitarra, el hierático John Entwistle (¡grande John!) sustenta la canción al bajo, y Roger Daltrey pone la guinda con una vocalización fantástica. El vídeo también incluye imágenes documentales del grupo. !Que lo disfruten!

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Verdades inmutables…

Posted by Carlos en junio 2, 2007

y universales las hay, con perdón del relativismo postmoderno. Añadiría -de manera redundante podría argüírse- que lo mismo es en gran medida aplicable a la informática (fieras pero superficiales guerras ideológicas al margen).

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Disrupción energética masiva en 3C438: Colisión galáctica, o super-agujero negro

Posted by Carlos en junio 1, 2007

En relación con los agujeros negros masivos de los que hablábamos hace un par de días, la misión Chandra acaba de proporcionar información muy interesante sobre el cluster de galaxias 3C438. Se trata de un objeto cósmico cuya escala es realmente impresionante. Está rodeado de una nube de gas a una temperatura de 170 millones de kelvins (o centígrados, que para este caso viene a ser lo mismo), cohesionada gracias al tirón gravitatorio de una masa equivalente a un billón (1012) soles. En este objeto se ha detectado un arco de gas brillante en la banda de rayos X, con una longitud es de 2 millones de años luz, así como una gran cavidad en la nube de gas que envuelve al cluster. En la imagen inferior se muestra la región del espacio en el que se encuentra 3C438 (y como se ve, no se aprecia nada especial en el espectro visible), así como una visión en rayos X de la zona (en la que claramente se muestra la intensidad del cluster). En la imagen siguiente se muestra concretamente la situación del arco de gas detectado, y de la cavidad en la nube de gas.

3C438 cluster

Credit: X-ray: NASA/CXC/CfA/R.P.Kraft; Optical: Pal.Obs. DSS

3C438 X-Rays labeled
Credit: X-ray: NASA/CXC/CfA/R.P.Kraft;

El origen de estas extraordinarias características del cluster es incierto. Por un lado, la explicación más extendida es que se trata del resultado del choque de dos grupos masivos de galaxias a velocidades del orden de 6 millones de km/h. Debido a esta colisión se generarían ondas de choque en las nubes de gas que rodean al cluster, y surgiría un arco como el detectado a lo largo del borde en torno al cual se produce el choque. El problema de esta hipótesis es que sólo se detecta un pico en la emisión de rayos X, en lugar de dos.

La explicación alternativa es que se trata de un agujero negro supermasivo que está tragando materia a un ritmo extraordinario. La acreción del material daría lugar a chorros de alta velocidad que calentarían y presionarían a la nube de gas circundante. En sí mismo, un fenómeno de este tipo no es extraño, pero sí lo es la magnitud del mismo para dar cuenta de la observación: el agujero negro debería haber tragado el equivalente a 30,000 millones masas solares en un periodo de 200 millones de años, o lo que es lo mismo, 150 soles al año. No hay precedente de algo similar.

3C438 X-Rays + Radio
(Credit: Radio: NRAO/VLA/A.H.Bridle & R.G.Strom; X-ray: NASA/CXC/CfA/R.P.Kraft)

Para darle más misterio a la cosa, una observación en la banda de radio de la parte central del cluster muestra efectivamente dos chorros, pero no apuntan en la misma dirección en la que se produce la cavidad en la nube de gas, tal como se aprecia en la figura superior. Habrá que esperar a futuras observaciones para ver si se aclara el origen de esta erupción de energía. Mientras tanto, es posible contemplar animaciones de los escenarios descritos en la web de la misión Chandra.

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Posted in Astronomía, Física | Etiquetado: , | Comentarios desactivados en Disrupción energética masiva en 3C438: Colisión galáctica, o super-agujero negro