La Singularidad Desnuda

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Diques naturales protegerán a los glaciares de la subida del nivel del mar

Posted by Carlos en marzo 12, 2007

Rapa Nui under the seeCuando se habla del cambio climático, una de las consecuencias más reseñadas suele ser la posible subida del nivel del mar. Un incremento de las temperaturas puede contribuir al deshielo de los polos, y una vez que este se comience a producir, puede ponerse en marcha un bucle de realimentación positiva: el mar comenzaría a penetrar en los glaciares, acelerando su fusión, provocando a su vez un mayor incremento del nivel de mar, etc. El resultado en este escenario es que las líneas de costa avanzarían tierra adentro (el cuánto dependería de la magnitud del deshielo), y muchas islas desaparecerían bajo el agua. El escenario así representado es ciertamente preocupante, si bien hay que reseñar que las últimas estimaciones que se han ido haciendo están moderando un tanto las previsiones anteriores. Por ejemplo, en el último informe del Panel Intergubernamental del Cambio climático (IPPC) se indica que el crecimiento del nivel del mar durante los últimos años (de 1993 a 2003) ha sido de unos 3.1 mm/año, para un total de 17 cm durante el siglo XX, con unas estimaciones máximas para el siglo XXI de entre 38 cm y 59 cm según el escenario considerado. Indudablemente, estas previsiones han de considerarse moderadas en comparación con algunas anteriores que cifraban dicha subida hasta en 140 cm.

¿Cómo de crítico es un incremento de este tipo en relación con una fusión acelerada de los glaciares? De acuerdo con un muy reciente trabajo de Sridhar Anandakrishnan y colaboradores, de la Pennsylvania State University, puede que poco, ya que parece existir un mecanismo de protección en dicho sentido. El trabajo en cuestión se titula

y acaba de ser publicado hace un par de semanas en Science. El objeto del estudio ha sido la línea de varadura del Whillans, un glaciar de 500km de largo en la Antártida. En dicha línea (en la que el glaciar abandona tierra firme, y se adentra en el mar como una gran plataforma de hielo), se ha descubierto una suerte de dique natural de 31m de altura formado por sedimentos rocosos. Dichos sedimentos han sido arrastrados hacia este lugar debido al flujo del glaciar, y su presencia contribuye a estabilizar la línea de varadura. De no existir, el mar podría empezar a “carcomer” la lengua glaciar desde abajo al ir subiendo su nivel, acelerando su fusión de este modo. Según las estimaciones de los autores, debido al hecho de que el dique no es perfectamente hermético, sino que tiene cierta porosidad, la capacidad de protección efectiva puede estimarse en el equivalente a 10m de subida del nivel del mar.

Las conclusiones del estudio han de tomarse con cierta precaución, ya que es necesario estudiar cuán frecuente es la aparición de este tipo de diques naturales. El análisis hasta el momento apunta a que efectivamente puede tratarse de una característica común, presente en muchos glaciares. Por otra parte, hay constancia de cambios en las masas de hielo que -al no ser atribuibles a cambios en el nivel de mar a la vista de estos resultados- deben ser consecuencia de otro tipo de fenómenos climáticos, por ejemplo, variaciones de temperatura. Se trata de algo que deberá incorporarse a los modelos existentes para poder refinar las predicciones. En cualquier caso, al menos en este siglo, parece que Waterworld puede esperar.

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