La Singularidad Desnuda

Un universo impredecible de pensamientos y cavilaciones sobre ciencia, tecnología y otros conundros

Un rayo de esperanza para los Pilares de la Creación

Posted by Carlos en enero 12, 2007

Cuando hace algo más de un año la tormenta tropical Delta mutiló el conocido Dedo de Dios, hubo mucha gente que no pudo evitar apenarse por la destrucción de un monumento natural como éste. En cierto sentido, una situación similar se produjo hace un par de días, cuando saltó la noticia de que los majestuosos Pilares de la Creación, esa maravilla que el Universo nos regaló en la nebulosa del Águila, habían sido posiblemente destruidos por la explosión de una supernova. Concretamente, mediante el análisis de imágenes de la nebulosa captadas por el telescopio Spitzer en la banda de infrarrojos, se apreciaba una nube de polvo a alta temperatura en dicha región.

Many Colors of the Eagle Nebula - Credit to NASA/JPL-Caltech/N. Flagey (IAS/SSC) & A. Noriega-Crespo (SSC/Caltech)
Credit: NASA/JPL-Caltech/N. Flagey (IAS/SSC) & A. Noriega-Crespo (SSC/Caltech)

La imagen superior muestra la nebulosa del Águila en tres porciones del infrarojo. En particular, la imagen central -correspondiente a longitudes de onda de 24 micras- muestra en todo su esplendor esta nube flamígera. Su forma concéntrica es compatible con la explosión de una supernova, que habría calentado de forma violenta el polvo circundante. De acuerdo con los cálculos de los astrónomos que han hecho el hallazgo, la mencionada supernova habría explotado hace entre 8,000 y 9,000 años. Dado que la distancia a la que se halla la nebulosa del Águila es de 7,000 años-luz, este evento habría sido observado en la Tierra hace entre 1,000 y 2,000 años. De acuerdo con las imágenes obtenidas, la onda de choque de la supernova tardaría aún unos 1,000 años en alcanzar los Pilares, esto es, en el sistema de referencia de la Tierra los Pilares habrían sido destruidos hace 6,000 años, pero no observaríamos este hecho hasta dentro de 1,000 años.

Sin embargo, no todos los astrónomos coinciden con esta apreciación. Según Stephen Reynolds de la North Carolina State University, una supernova tan relativamente cercana en el espacio y en el tiempo constituye un fenómeno demasiado excepcional como para que haya pasado desapercibido hasta ahora. En su opinión, el remanente de una supernova debería emitir mucho más intensamente en la banda de ondas de radio y en la de rayos X, por lo que se inclina a pensar que lo que calienta esta nube de polvo es el viento solar de estrellas supermasivas en la región. De hecho, este viento solar erosionaría los Pilares como ya se conocía desde hace tiempo, poniéndoles en cualquier caso fecha de caducidad: un millón de años a lo sumo.

Será necesario más tiempo para que los astrónomos lleguen a una conclusión definitiva sobre qué es lo que sucede en esa región del Universo, pero sea como fuere, una cosa es cierta: en el peor de los casos aún nos quedan 1,000 años para disfrutar de la majestuosidad de los Pilares de la Creación.

Pillars of Creation - Eagle nebula
Credit: NASA, ESA, STScI, J. Hester and P. Scowen (Arizona State University)

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