La Singularidad Desnuda

Un universo impredecible de pensamientos y cavilaciones sobre ciencia, tecnología y otros conundros

Nuestro gozo en un géiser: agua líquida improbable en Encélado

Posted by Carlos en diciembre 18, 2006

Columna de agua en Encelado Cuando a principios de año la sonda Cassini captó unas espectaculares imágenes de Encélado, una de las lunas de Saturno, en las que se apreciaba una gran columna de agua brotando de su polo Sur, surgieron todo tipo de especulaciones acerca de la posibilidad de que Encélado pudiera ser propicio para la vida. Y es que si en un cuerpo con una corteza de hielo se producían este tipo de géiseres, es posible que en el interior hubiera algún tipo de actividad geotermal que produjera el suficiente calor para mantener agua líquida. Si esto fuera así, sería un ambiente idóneo para la vida, muy similar a las fumarolas submarinas de la Tierra.

Todo esto parece haberse ido al traste a partir de los últimos análisis publicados, tal como podemos leer en Astronomy Magazine. Concretamente, según los resultados de un equipo de seis investigadores de las Universidades de Illinois en Urbana-Champaign, del Souhwest Research Institute, y de la Universidad de California en Davis, liderado por Susan Kieffer, el análisis de la composición de la columna de gases no es compatible con agua líquida. El trabajo se ha publicado en Science, y se titula:

Básicamente, se detectó un 10% de CO2, nitrógeno y metano en la columna, y estos dos últimos elementos son altamente insolubles en agua líquida a las bajas presiones esperables en Encélado. Sin embargo, sí pueden combinarse con agua congelada para dar lugar a un clatrato, una estructura en la que el agua cristaliza y atrapa moléculas de estos elementos. Al exponer el clatrato al vacío espacial, el diferencial de presión hace que la estructura cristalina se desgarre y las moléculas de gas escapen, llevando consigo fragmentos de hielo y otras partículas. Esto sucede debido a la actividad geológica del polo Sur de Encélado, y da lugar a las fracturas que se aprecian en la superficie, y que rápidamente se sellan con agua helada. En todo momento, el clatrato se encuentra entre los -80º y los -100º, por lo que la posibilidad de agua líquida se evapora.

Parece que no será en Encélado donde se descubra vida, pero qué le vamos a hacer; parafraseando a Rick Blaine, siempre nos quedará Europa.

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2 comentarios to “Nuestro gozo en un géiser: agua líquida improbable en Encélado”

  1. […] Titán y Encélado- en los que se estima más probable que haya o haya habido vida (aunque las expectativas se han visto reducidas para estos últimos, y sin perjuicio de que la vida podría surgir en otros sitios más […]

  2. […] de vida. La interpretación del fenómeno no está totalmente clara en cualquier caso, ya que tal como comentamos en su momento, un trabajo publicado en Science apuntaba la posibilidad de que el penacho hubiera estado producido […]

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