La Singularidad Desnuda

Un universo impredecible de pensamientos y cavilaciones sobre ciencia, tecnología y otros conundros

Posts etiquetados ‘Cassini’

Luna Oscura, Brillantes Géiseres

Publicado por Carlos en enero 2, 2011

Poco antes de Navidad la Cassini nos obsequió con esta gran imagen a contraluz de Encélado. En ella se aprecian claramente el spray resultante de los géiseres que jalonan las conocidas “rayas de tigre” del satélite. La imagen se tomó a una distancia de 158 000 km de Encélado, cuyo diámetro es de 504 km (apenas un 15% del de la Luna).

Dark Moon, Bright Spray

NASA/JPL/SSI

Encélado sigue siendo uno de los más interesantes candidatos a albergar vida en el Sistema Solar. El origen de los géiseres podría estar en océanos de agua líquida subterránea resultado del calor generado por las fuerzas de marea a las que Saturno somete a su luna. Dicha agua circularía en un lento proceso hasta la superficie a través de grietas en el hielo, parte en forma de granos de hielo y parte en forma de vapor, dando lugar a los mencionados géiseres. La presencia de agua líquida sería uno de los factores que contribuirían a conformar un ambiente favorable para la vida en Encélado. En el siguiente vídeo, Carolyn Porco da unas pinceladas sobre estas circunstancias.

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Eventos mutuos captados por la Cassini

Publicado por Carlos en enero 16, 2010

Las dos imágenes inferiores -tomadas con apenas un minuto de diferencia- muestran el paso de Encélado por detrás de Tetis visto desde la Cassini a unos 2,3-2,6 millones de km de distancia de ambos cuerpos.

Enceladus Behind Tethys

NASA/JPL/Space Science Institute

Este paso de unas lunas frente a otras se denominan eventos mutuos y son científicamente interesantes para afinar los modelos orbitales. Por supuesto, también son visualmente espectaculares. Pulsando sobre la imagen inferior se accederá a una página con varios vídeos de estos eventos mutuos.

Awesome Cassini mutual event movies

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Rea frente al majestuoso Saturno en color natural

Publicado por Carlos en diciembre 30, 2009

La imagen inferior muestra a Saturno en todo su esplendor a color natural. La luna que aparece en la parte derecha es Rea, y en la parte izquierda -justo bajo el ecuador- puede apreciarse la sombra que proyecta Tetis. La imagen ha sido captada por la Cassini a 1,3 millones de kilómetros del planeta.

PIA12513 - Stately Saturn

NASA/JPL/Space Science Institute

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La sombra de Encélado

Publicado por Carlos en septiembre 26, 2009

La configuración actual de los anillos de Saturno -aproximándose al equinoccio- está permitiendo a la Cassini tomar imágenes espectaculares (como es habitual) a la par que inusuales (el equinoccio sólo tiene lugar cada 15 años). En este puede verse una perspectiva del hemisferio iluminado de Saturno. Debido al pequeño ángulo de incidencia de la luz solar sobre los anillos éstos tienen un aspecto oscuro y sólo proyectan una finísima sombra sobre Saturno. Los objetos que se hallen fuera del plano de la eclíptica recibirán por su parte la iluminación solar sin la interferencia de los anillos, por lo que aparecerán más brillantes, y proyectarán sombras marcadas sobre el planeta. Esto puede verse en la imagen inferior, en la que la sombra de Encélado (cuya inclinación orbital es de 0.019º) se aprecia claramente bajo la sombra de los anillos.

Shadow south of another

NASA/JPL/Space Science Institute

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La danza de Jano y Epimeteo

Publicado por Carlos en septiembre 11, 2009

Crater View

NASA/JPL/Space Science Institute

La Cassini captó el pasado 26 de julio la anterior imagen de Jano, uno de los más peculiares satélites de Saturno. Su diámetro medio de unos 180 km y su densidad es apenas un 64% la del agua, lo que unido a su gran albedo sugiere que es una gran masa porosa de hielo. Esto no es sin embargo lo que hace a Jano especial, ya que Hiperión o Epimeteo -por poner un par de ejemplos- también tienen una composición aparentemente similar. Lo verdaderamente destacable es el hecho de que Jano comparte órbita con este último, Epimeteo. Concretamente, los radios de las órbitas de Jano y Epimeteo tienen menos de 50 km de diferencia, menos que el tamaño de cualquiera de los dos satélites, lo que en principio sugeriría que hay una colisión en ciernes (ya que sus periodos orbitales son diferentes al hallarse a diferente altura). Sin embargo, dicha colisión no se produce debido a su interacción gravitatoria: cada cuatro años Jano y Epimeteo intercambian sus órbitas (más o menos, ya que en realidad la masa de Epimeteo es la cuarta parte de la de Jano y su órbita varía más cuando se produce el encuentro). Se trata de un hecho único en el Sistema Solar, y no es de extrañar pues que haya sido objeto de especulación en el ámbito de la ciencia-ficción. Pulsando sobre la imagen inferior puede verse un vídeo de estas dos lunas creado a partir de imágenes captadas por la Cassini (con la ayuda de un poco de interpolación).

Janus-Epimetheus Swing

NASA/JPL/Space Science Institute

Actualización: Francis también escribió un artículo sobre estos satélites hace unos días. Muy recomendable, como siempre.

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La sombra de Pandora

Publicado por Carlos en julio 31, 2009

Pandora es uno de los 52 satélites de Saturno con nombre propio, pero no es una más. Se trata de una masa de hielo oblonga de más de 100 km de longitud en su semieje mayor que pastorea junto con su compañero Prometeo el anillo F del viejo Cronos. Su órbita es caótica -precisamente de resultas de la interacción con Prometeo- y presenta una inclinación de unos 3 minutos de arco con respecto al ecuador del planeta. Por este motivo, su sombra incide oblicuamente sobre los anillos, oscureciendo fugazmente los principales pero obviando el anillo F, tal como se ve en la imagen inferior (Pandora es la pequeña esfera en la parte inferior de la fotografía).

PIA11543: Shadow Misses a Ring

NASA/JPL/Space Science Institute

Escenas como éstas son especiales, ya que sólo se producen durante unos meses antes y después del equinoccio saturnino, una vez cada 15 años terrestres.

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Tormenta azul en Saturno

Publicado por Carlos en marzo 14, 2009

La atmósfera de los gigantes gaseosos son el campo de juego en el que se desenvuelven colosales vórtices y corrientes aéreas hiperveloces. La Gran Mancha Roja de Júpiter -un descomunal remolino en el que cabrían un par de Tierras- es uno de los más conocidos ejemplos. A menor escala Saturno también ofrece este tipo de formaciones. La Cassini acaba ha captado recientemente algunas instantáneas de una gran tormenta azul que recorre el Hemisferio Sur de Saturno.

NASA/JPL/Space Science Institute

NASA/JPL/Space Science Institute

De acuerdo con la escala de la imagen (60 km por pixel) el tamaño de la mancha azul es de unos 3000 km de diámetro. En la imagen inferior se muestra una perspectiva más amplia del hemisferio sur, y la posición de la mancha azul.

NASA/JPL/Space Science Institute

NASA/JPL/Space Science Institute

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Atlas de Encélado

Publicado por Carlos en enero 16, 2009

Uno de los proyectos que se está llevando a cabo dentro del marco de la missión Cassini es la obtención de una cartografía detallada de Encélado. Gracias a los repetidos acercamientos de la sonda al satélite, se han podido obtener imágenes de alta resolución que cubren toda la superficie de este último (también se ha echado mano de imágenes de la Voyager 2, para completar algunas zonas). Dichas imágenes se han combinado en 15 cuadrángulos, cada uno de los cuales proporciona una representación de una porciónde la supeficie a una escala 1:500,000. El mapa de estos cuadrángulos se muestra a continuación.

NASA/JPL/Space Science Institute

NASA/JPL/Space Science Institute

Puede accederse a una ampliación de cada región aquí (en formato .jpg y .tif) y aquí (en formato .pdf). Cada una de estas ampliaciones contiene una descripción del origen de las imágenes y de la resolución de cada porción de la región (al combinar imágenes tomadas en diferentes acercamientos, y homogeneizar la escala hay partes que aparecen con más resolución que otras). 

NASA/JPL/Space Science Institute

NASA/JPL/Space Science Institute

La imagen superior muestra por ejemplo la región conocida como Sherezade (la convención para los accidentes geográficos de Encélado es usar nombres de “Las mil y una noches”). Puede verse una versión de este mismo cuadrángulo con etiquetas y marcas de latitud/longitud aquí.

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Mimas frente al gigante Saturno

Publicado por Carlos en octubre 3, 2008

Mimas es el más interior de los grandes satélites de Saturno, y su cercanía al gigante facilita la obtención de espectaculares imágenes en las que se aprecia la imponente dimensión de Saturno frente a la minúscula luna (397 km de diámetro). Si hace cosa de un año la Cassini nos obsequiaba con una impresionante instantanea de un tránsito de Mimas frente a Saturno, ahora nos acaba de regalar una fotografía en color natural en la que se aprecia al pequeño satélite frente al limbo de Saturno, con los anillos en primer plano. Sobrecogedor.

NASA/JPL/Space Science Institute

NASA/JPL/Space Science Institute

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La Cassini identifica los puntos de origen de los géiseres de Encélado

Publicado por Carlos en agosto 25, 2008

Tras sobrevolar el Polo Sur de Encélado en pos de las “rayas de tigre“, el análisis de la información obtenida por la Cassini ha permitido identificar con precisión el punto de origen de los géiseres de agua y material orgánico que tanto interés astrobiológico y geoplanetario han causado. La propia captura de las imágenes es todo un éxito de por sí, habida cuenta de que la sonda se desplazaba a una velocidad de 64,000 km/h en relación a Encélado. Paul Helfenstein, uno de los miembros del equipo de imagen de la Cassini, proporciona una analogía de la dificultad del proceso: es como obtener una foto perfectamente nítida de un distante cartel publicitario de carretera, usando un gran teleobjetivo a través de la ventana de un coche a toda velocidad. Dado que era imposible realizar un seguimiento de la zona objetivo a esa velocidad, la técnica empleada se ha basado en adelantarse a la trayectoria de Encélado, hacer girar la sonda a toda velocidad en dicha dirección, y tomar las imágenes en el momento en que las trayectorias predichas de cámara y satélite coincidían.

Surcos Baghdad y Cairo en Encélado (NASA/JPL/Space Science Institute)

Surcos Baghdad y Cairo en Encélado (NASA/JPL/Space Science Institute)

Las imágenes muestran fracturas en forma de V de 300 metros de profundidad, cuyos flancos se hallan cubiertos de depósitos de los géiseres. Las partículas de hielo que cubren extensivamente la superficie se creen originadas en la condensación del vapor caliente de agua que emerge de pequeñas grietas superficiales, y pueden llegan a sellarlas, provocando la aparición de nuevas fumarolas en otras partes del surco. Esta dinámica provoca el desplazamiento continuo de los géiseres a lo largo de las rayas de tigre, y una mejor compresión de la intensidad y alcance de esta actividad geológica puede dar pistas importantes sobre la posibilidad de que haya grandes depósitos de agua líquida en el subsuelo de Encélado (lo que por supuesto dispararía el interés astrobiológico del satélite).

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