La Singularidad Desnuda

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Un robot submarino autónomo para espiar a las ballenas

Posted by Carlos en mayo 2, 2007

Underwater glider robotEl seguimiento de los movimientos de los grandes cetáceos ha estado siempre sujeto a diferentes dificultades e inconvenientes técnicos. Lo más normal es o bien emplear un micrófono en el fondo marino conectado por cable con la orilla, o bien utilizar algún tipo de dispositivo móvil -un deslizador submarino- que toma datos de los cantos de las ballenas y los transmite a un barco que lo sigue a corta distancia. El primer método tiene los invonvenientes lógicos de ser un dispositivo fijo, mientras que el segundo fuerza la presencia de un barco cuyo ruido puede ser muy molesto para las propias ballenas (de hecho, parte del objetivo del seguimiento es evitar que haya operaciones marítimas en la cercania de estos grupos de cetáceos, ya que se cree que el sónar les afecta mucho). La solución a estos problemas puede estar en un robot submarino que se halla ya en fase de pruebas.

El mencionado robot es un deslizador submarino con forma similar a la de un torpedo, y que es capaz de sumergirse a una profundidad de 200m. A diferencia de otros deslizadores probados previamente, éste está dotado de un sistema de procesamiento de señales a bordo, lo que le permite no sólo trazar los movimientos de las ballenas, sino identíficar de qué especie se trata. El robot será capaz de permanecer durante horas bajo el agua, volviendo periódicamente a la superficie para transmitir los datos recogidos (incluso estableciendo una conexión vía satélite si la base está muy lejos).

Underwater glider robotLos prototipos actuales son muy silenciosos (lo que hace posible que el seguimiento de las ballenas pueda hacerse a gran proximidad), y tienen una autonomía de un mes, lo que les permite ya de entrada cubrir un área muy extensa. La intención de los diseñadores es la de aumentar esta autonomía hasta cinco años, lo que indudablemente acarreará desafíos tanto de orden ingenieril como tecnológico. En relación a lo primero, una de las ideas es la de dotar a estos deslizadores de un gel especial cuya densidad variaría en función de la temperatura del agua, y que permitiría alterar la flotabilidad del dispositivo a medida que atraviese zonas de aguas cálidas o frías. Estos cambios de fase en el gel se pueden también aprovechar para extraer energía para recargar las baterías. Lo más interesante será en cualquier caso las estrategias de comportamiento de las que se dote a un robot de este tipo, si ha de valerse por sí mismo durante largo tiempo. Se deben tener en cuenta situaciones como por ejemplo no seguir a una ballena “suicida” hasta embarrancar en la orilla, no subir a la superficie si hay bloques de hielo encima, o huir de una orca que se sienta “interesada” por el robot. Habrá que ver cómo lo resuelven.

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