La Singularidad Desnuda

Un universo impredecible de pensamientos y cavilaciones sobre ciencia, tecnología y otros conundros

Archive for 29 marzo 2009

Música para el domingo – Sleeping in my car (Roxette)

Publicado por Carlos en marzo 29, 2009

El domingo es día de asueto y nada mejor que un poco de música para amenizarlo. Por ejemplo, esta canción del dúo sueco Roxette titulada “Sleeping in my car“. Tras un par de años de recorrido en su mercado nacional, el éxito internacional les sobrevino en 1988 con “The look“, y  a partir de ahí se convirtieron en una de las bandas habituales en las listas de éxitos durante la primera mitad de los 90s. Esta canción -”Sleeping in my car“- fue el primer sencillo de su quinto álbum (“Crash! Boom! Bang!“), el último en constituir un éxito global. Cuentan que cuando en 1995 actuaron en China les pidieron que cambiaran la letra de la canción, cosa a la que accedieron pero que finalmente no hicieron. ¡Que la disfruten!

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Robots flexibles y manipuladores biomiméticos

Publicado por Carlos en marzo 28, 2009

Uno de los clichés de la ciencia-ficción es la del robot metálico. La literatura y el cine nos han dejado la imagen de robots de inimaginables formas (androides, insectoides, cefalopoides, …) pero que en fondo son simplemente mecanos articulados más o menos complejos. Por supuesto, los cyborgs y otros híbridos biomecánicos también han sido considerados, pero en muchas ocasiones vienen a caer en el mismo saco que los anteriores (véase por ejemplo Terminator). Típicamente estos robots tienen por un lado la ventaja en durabilidad y fuerza que su solidez estructura les proporciona, pero por otro lado la desventaja que su tamaño o rigidez les causa. Una excepción interesante podría ser el T-1000, con su estructura de “polialeación mimética”, pero éste es un caso un tanto extremo. La cuestión básica, centrándonos ya en el mundo real y en las posibles aplicaciones a las que un robot podría dedicarse, es que es concebible que en ciertas circunstancias sea preferible la flexibilidad aun a costa de perder tenacidad.

sentinel

En general un robot sin estructura rígida sería deseable en escenarios en los que haya que manejarse en un entorno muy reducido o irregular, y en los que la destreza en manipular objetos del entorno sea básica. Por ejemplo, en la exploración del fondo marino. Un robot de estas características es indudablemente un desafío ingenieril en el que como en muchas otras ocasiones puede buscarse la ayuda de la Madre Naturaleza, aunque sólo sea como fuente de inspiración. En este caso, un muy buen ejemplo lo constituyen los pulpos y su fenomenal anatomía. Todo el que en alguna ocasión los haya degustado (y más aún si además los ha cocinado) habrá apreciado la consistencia de sus extremidades, sin esqueleto interno pero dotadas de cuatro músculos longitudinales que recorren el tentáculo de extremo a extremo, así como de músculos transversales que rodean a un nervio central. Puede verse un análisis de esta estructura y de su respuesta neurofisiológica en un trabajo titulado

realizado por Henry Matzner et al. y publicado en el Journal of Neurophysiology. Una de las características más destacadas de esta estructura anatómica es su respuesta biomecánica, que guarda cierta similaridad con la de otros hidrostatos musculares como puede ser la lengua de los mamíferos. Básicamente mantienen en todo momento su volumen constante, lo que además de la intuitiva relación de contracción/extensión en músculos antagonistas de la extremidad quiere decir que cuando se produce una elongación de la misma se reduce su grosor, y viceversa, al realizar una contracción longitudinal aumenta la sección transversal, lo que permite una amplificación de la fuerza muscular. Puede verse un análisis detallado de esta dinámica en un trabajo titulado

realizado por William Kier y Kathleen Smith, y publicado en el Zoological Journal of the Linnean Society. Además de fuerza y destreza, esta anatomía dota a los pulpos de gran flexibilidad y maniobrabilidad, como puede verse en el vídeo inferior.

No es de extrañar que la comunidad científica haya puesto sus ojos en este modelo con vistas a su implementación en robots flexibles. Esto es precisamente lo que un grupo de científicos italianos está intentando abordar en los últimos tiempos. Hace un par de años publicaron en la 29th Annual International Conference of the IEEE Engineering in Medicine and Biology Society, un trabajo titulado

en el que intentaban proporcionar una caracterización biomecánica de la citada estructura muscular. Este análisis se ha sustanciado este año en otro trabajo en el que ya proponen un posible diseño robótico para el mismo. Dicho diseño se basa en el empleo de cilindros de goma de silicona para los músculos longitudinales, intercalados con otros de un polímero electroactivo (concretamente un elastómero dieléctrico) que reacciona a las corrientes eléctricas contrayéndose. De esta forma se pueden conseguir los movimientos de torsión en la extremidad. La figura inferior muestra un diagrama explicativo.

Italian Institute of Technology

Credit: Italian Institute of Technology

El artículo en el que han descrito este diseño se titula

y ha sido publicado en Bioinspiration and Biomimetics. Habrá que esperar a la primera implementación del diseño para ver si de veras puede dar de sí lo que promete.

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Música para el domingo – Eye of the tiger (Survivor)

Publicado por Carlos en marzo 22, 2009

El domingo es día de asueto y nada mejor que un poco de música para amenizarlo. Por ejemplo, este icónico tema de Survivor titulado “Eye of the tiger“. Esta canción alcanzó en 1982 un enorme éxito gracias a su uso en la banda sonora de Rocky III, para la que de hecho fue compuesta ex profeso a petición de Silvester Stallone. Desde entonces no ha dejado de escucharse en eventos deportivos, mítines políticos, y en cualquier otra ocasión en la que se busque un climax de aclamación por parte de la multitud. Como en muchas ocasiones ha ocurrido, el superéxito de esta canción eclipsó a la propia banda, que no obstante intentó volver a explotar el filón cinematográfico con un tema incluido en la banda sonora de Karate Kid. No volvieron a repetir el éxito, pero como suele decirse, que les quiten lo bailado. ¡Y Vds que lo disfruten!

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Música para el domingo – La fiesta medieval (Los Nikis)

Publicado por Carlos en marzo 15, 2009

El domingo es día de asueto y nada mejor que un poco de música para amenizarlo. Por ejemplo esta canción de Los Nikis titulada “La fiesta medieval“. Los Nikis fueron si duda uno de los grupos emblemáticos de la escena rock española en los 80s, y este tema -incluido en su álbum La hormigonera asesina (1989)- es uno de los más recordados (quizás no tanto como “El imperio contraataca” o “Por el interés de quiero Andrés” por poner un par de ejemplos, pero con el mismo toque gamberro típico de la banda). ¡Que lo disfruten!

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Tormenta azul en Saturno

Publicado por Carlos en marzo 14, 2009

La atmósfera de los gigantes gaseosos son el campo de juego en el que se desenvuelven colosales vórtices y corrientes aéreas hiperveloces. La Gran Mancha Roja de Júpiter -un descomunal remolino en el que cabrían un par de Tierras- es uno de los más conocidos ejemplos. A menor escala Saturno también ofrece este tipo de formaciones. La Cassini acaba ha captado recientemente algunas instantáneas de una gran tormenta azul que recorre el Hemisferio Sur de Saturno.

NASA/JPL/Space Science Institute

NASA/JPL/Space Science Institute

De acuerdo con la escala de la imagen (60 km por pixel) el tamaño de la mancha azul es de unos 3000 km de diámetro. En la imagen inferior se muestra una perspectiva más amplia del hemisferio sur, y la posición de la mancha azul.

NASA/JPL/Space Science Institute

NASA/JPL/Space Science Institute

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Viajar por el (espacio-)tiempo, o cómo Marty McFly no fue el primer hombre en el espacio

Publicado por Carlos en marzo 11, 2009

Hace unos meses teníamos ocasión de celebrar el primer centenario del nacimiento del concepto de espacio-tiempo, y aprovechando la efemérides hablamos un poco acerca de la geometría minkowskiana, y de cómo nos permite entender de manera muy intuitiva las aparentes paradojas que nuestra arraigada concepción del espacio y del tiempo como entes separados y absolutos provoca en el contexto relativista. Viene esto a cuento de una viñeta que Fernando, fiel lector del blog, me ha remitido (¡gracias, Fernando!). He aquí la viñeta, obra de Juan Lao, del blog Imageeknation (por cierto, un blog gráfico muy divertido y recomendable):

Juan Lao Tebar / Imageeknation

Juan Lao Tebar / Imageeknation

Esta viñeta está muy bien traída, y permite ilustrar la aparente futilidad que el viaje en el tiempo tendría en un universo newtoniano, con su espacio y su tiempo separados y absolutos. Recordemos en este sentido la versión cinematográfica (la de 1960) de “La máquina del tiempo” de H.G. Wells, en la que Rod Taylor se encuentra atrapado en el futuro tras unas compuertas que lo separan de los Eloi. Este problema lo soluciona volviendo a su tiempo en el s. XIX, desplazando unos metros la máquina del tiempo y regresando al futuro para presumiblemente aparecer esta vez detrás de la compuerta. En un contexto como éste cabe hacer una objección como la ilustrada anteriormente: la Tierra gira mientras orbita en torno al Sol, que a su vez orbita en torno al centro galáctico, que a su vez se dirige junto con toda la galaxia hacia el Gran Atractor, etc. En ese espacio absoluto, el punto ocupado por la máquina del tiempo en el instante absoluto t podría corresponder con el vacío espacial (o con el interior del Sol, o …) en el instante t‘. Este factor debería ser tenido en cuenta por el viajero temporal o su aventura acabaría de mala manera. Debería viajar entonces en el espacio y en el tiempo.

La situación en el marco relativista nos ahorra esta consideración. No existe un espacio y un tiempo absolutos y separados: cada observador percibe un espacio y un tiempo, que serán una mezcla del espacio y el tiempo percibido por un observador en movimiento relativo al anterior. Esto quiere decir que cualquier desplazamiento de tipo tiempo (recordemos, aquél en el que el intervalo espacio-temporal es s2<0) será percibido por algún observador como movimiento únicamente en su tiempo, mientras que los demás percibirán un movimiento en su tiempo y su espacio. Dicho de otra forma, en términos de nuestro héroe Marty McFly no existe una forma absoluta de determinar si se ha movido sólo por el tiempo, o si lo ha hecho también (y cuánto) por el espacio ya que espacio y tiempo dependen del observador. Podemos suponer que el condensador de flujo ajusta la trayectoria de manera que se recorra la línea de universo del punto de la superficie de la Tierra de donde parte el viaje temporal, y así depositar a Marty sano y salvo en su destino. Como decía Doc, el viaje en el tiempo es muy peligroso, por lo que es mejor dedicarse al otro gran misterio del Universo.

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Música para el domingo – Que te quiero (Katrina and The Waves)

Publicado por Carlos en marzo 8, 2009

El domingo es día de asueto y nada mejor que un poco de música para amenizarlo. Por ejemplo, este tema de Katrina and The Waves titulado “Que te quiero“. La canción estaba incluida en su álbum de estreno Walking on Sunshine, publicado en 1983 aunque sólo en Canadá. Su presentación formal en el resto del mundo tendría que esperar hasta 1985 con su álbum Katrina and The Waves, en el que se incluían canciones anteriores de la banda, como por ejemplo “Walking on sunshine” (canción que le daba título a su primer álbum, y posiblemnte la más conocida de la banda) o este “Que te quiero” cuyo estribillo en español le dio proyección en el mercado hispano. El vídeo adjunto está tomando de una aparición del grupo en TVE, y aunque no tocan en directo merece la pena por la música y por la sonrisa de Katrina (que realmente iluminó los 80s). ¡Que lo disfruten!

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Una perspectiva 3D de Chasma Boreale en Marte

Publicado por Carlos en marzo 7, 2009

La ESA tiene a la astrofotografía en 3D como una de sus especialidades. Hace algún tiempo nos regalaron una perspectiva tridimensional del cráter Maunder, y ahora nos ofrecen una impresionante recreación de Rupes Tenuis, una región situada en Chasma Boreale, un cañón que atraviesa en el Polo Norte marciano (pulsar para ver una imagen con mayor resolución).

ESA/ DLR/ FU Berlin (G. Neukum)

ESA/ DLR/ FU Berlin (G. Neukum)

Para tener una idea de las dimensiones de este cañón, su altura es 400m superior a la del Cañón del Colorado (2 km frente a 1.6 km) y su anchura es cuatro veces mayor (100 km frente a 24 km). La imagen (cuya perspectiva ha sido generada digitalmente a partir de imágenes estereoscópicas de alta resolución) muestra zonas cubiertas de nieve y arena oscura arrastrada por el viento (también contribuyen posiblemente los géiseres producidos por la sublimación de CO2). Un elemento curioso son los montículos cónicos que se aprecian (por ejemplo en la zona central de la imagen). En un principio se especuló con que tuvieran un antiguo origen volcánico, pero más bien parecen ser producidos por depósitos acumulados y luego erosionados.

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Música para el domingo – Walk like an Egyptian (The Bangles)

Publicado por Carlos en marzo 1, 2009

El domingo es día de asueto y nada mejor que un poco de música para amenizarlo. Por ejemplo, esta canción de The Bangles titulada “Walk like an Egyptian“. Incluida en su 2º álbum -Different light, de 1986- no fue ni mucho menos su única gema musical, pero fue posiblemente la canción que las catapultó a la fama. Fueron de hecho la primera banda femenina en alcanzar el nº 1 en la lista de sencillos de Billboard. Una gran canción de un gran grupo. ¡Que lo disfruten!

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