La Singularidad Desnuda

Un universo impredecible de pensamientos y cavilaciones sobre ciencia, tecnología y otros conundros

Archive for 28 noviembre 2007

Aleatoriedad y detección de mentiras

Publicado por Carlos en noviembre 28, 2007

Hace algún tiempo mencionamos un curioso fenómeno asociado a la selección aleatoria de números por parte de sujetos humanos. Algún tipo de proceso cognitivo introduce un sesgo a la hora de seleccionar unos números frente a otros, como si tuviéramos una aparente percepción intuitiva de “complejidad” asociada a los mismos. Un fenómeno similar ha sido identificado como posible fuente de información complementaria para los detectores de mentiras.

Normalmente los interrogatorios realizados mediante polígrafos están diseñados para evitar falsos positivos (inocentes considerados culpables) a costa de producir más falsos negativos (culpables considerados inocentes). Sin embargo, una prueba conocida como SVT puede permitir aumentar la precisión de los resultados, tal como Ewout H. Meijer y colaboradores, de la Universidad de Mastrique, indican en un trabajo titulado

publicado en Psychophysiology. Básicamente un SVT consiste en presentar al sujeto interrogado diferentes preguntas sobre el delito objeto del interrogatorio, para las que se proporcionan dos opciones: la que corresponde con los hechos, y otra que no corresponde pero que es factible. Mezcladas con dichas preguntas hay otras cuyas dos respuestas son igualmente válidas. En los sujetos inocentes el patrón de respuesta es distintivamente aleatorio. Sin embargo, los sujetos culpables aun cuando intenten fingir ignorancia o amnesia muestran un patrón de respuestas claramente diferente, con una tendencia a evitar las respuestas correctas en favor de las factibles pero incorrectas. Este fenómeno fue identificado por primera vez en un trabajo de 2004 de Marko Jelicic y colaboradores (uno de ellos común al trabajo anterior), también de la Universidad de Mastrique titulado

publicado en Archives of Clinical Neuropsychology. La contribución del nuevo trabajo es mostrar como el uso de SVT en unión al polígrafo produce mejores resultados en términos de precisión en la detección que cualquiera de los dos métodos por separado.

Como nos han enseñado las películas policíacas, el crimen nunca paga, y como sabemos ahora, mucho menos si el criminal no tiene un generador cuántico de números aleatorios a mano.

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I’m a Physics Guy (too)

Publicado por Carlos en noviembre 27, 2007

Érase una vez un estudiante de instituto bastante geek/nerd que recibió una mala calificación en un trabajo de clase de física. Para lavar el baldón, Greg Courville, el estudiante en cuestión, llegó a un acuerdo con la Sra. Houston, su profesora de física, y realizó un proyecto adicional cuya presentación en clase se muestra en el vídeo siguiente.

La descripción de las diferentes áreas de la física es hilarante, aunque me quedo con el estribillo, que describe a la perfección a un físico vocacional y/o friqui de la física:

More important, though, the concepts that underly
the situation or the problem to which they apply;
the fundamentals fascinate me, I can’t deny,
and that’s exactly why… I’m a physics guy.

Pues sí, el amigo Greg lo ha clavado. Por cierto, para no perderse su página de proyectos científicos. Todo un científico loco, como debe ser.

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Música para el domingo – Should I Stay or Should I Go (The Clash)

Publicado por Carlos en noviembre 25, 2007

El domingo es día de asueto y nada mejor que un poco de música para amenizarlo. Por ejemplo, este fantástico tema de The Clash titulado “Should I Stay or Should I Go“. La canción pertenece al álbum Combat Rock, séptimo de la banda y grabado en 1982, y es sin duda la que más éxito internacional alcanzó, aunque paradójicamente el pico de popularidad se produjo una década más tarde de su lanzamiento, cuando fue usada en unos anuncios de pantalones tejanos. Es un tema de marcada influencia rockabilly, con la que la banda endulzó en este álbum su punk rock primigéneo. Para no perderse el acompañamiento cantado en español por Joe Strummer. ¡Que lo disfruten!

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El Test de Turing (con un giro)

Publicado por Carlos en noviembre 23, 2007

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¿Dónde está Dafne?

Publicado por Carlos en noviembre 22, 2007

Hace poco más de un mes la Cassini tuvo ocasión de captar la imagen que se ve más abajo: una perspectiva de los anillos de Saturno y de tres de sus satélites: Mimas, Epimeteo y Dafne. Mimas, con sus 397 km de diámetro es claramente visible como una brillante esfera blanca. Tampoco tiene dificultad localizar al más pequeño Epimeteo, el oblongo compañero coorbital de Jano, de 30km de diámetro y situado a la derecha de Mimas en la fotografía. Sin embargo, ¿dónde está Dafne? Pulsando sobre la imagen puede verse una versión de mayor resolución en la que quizás sea más fácil localizar a este tercer satélite (una pista: Dafne está debajo del limbo oriental de Mimas).

NASA/JPL/Space Science Institute)
Credit: NASA/JPL/Space Science Institute

No hay que preocuparse si incluso en la fotografía de mayor resolución no se consigue apreciar a Dafne. Se trata de un satélite de sólo 7km de diámetro, lo que a la escala de 10km por píxel de la imagen apenas da para emborronar un píxel. Sí se podrá distinguir sin embargo una perturbación visible en los anillos, justo en la vertical del extremo derecho de Mimas. Es ahí donde está Dafne, y fue precisamente a partir de estas perturbaciones que hace poco más de dos años se descubrió la presencia de este satélite. Aquí puede verse un vídeo (Quicktime, 2.8MB) bastante impresionante en el que se puede apreciar cómo el paso de Dafne crea una ondulación a lo largo de la División Keeler, un hueco de 46 km en el Anillo A (el más externo de los grandes anillos de Saturno).  Parafraseando la expresión coloquial en inglés, habría que decir en esta ocasión  “do make waves“.

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NerdTest v2.0: Porque un nerd es como un diamante…

Publicado por Carlos en noviembre 21, 2007

… y no por lo valioso (que también, en muchos casos), sino por lo polifacético. No se trata de que un nerd sea un multi-geek del conocimiento, sino que su cualidad de nerd se puede manifestar de muchas maneras. Por ese motivo, intentar medir cuán nerd es una persona mediante un único índice general -como hacía el conocido NerdTest- es un enfoque muy limitado: debemos recurrir a técnicas multiobjetivo para evaluar y comparar a dos nerds.

Pues bien, los chicos de nerdtest.com han sacado una nueva versión de su nerd-o-meter. Mientras que en la primera versión se obtenía el percentil de nerdiness en el que uno se hallaba, en la nueva versión este percentil se desglosa en las diferentes vertientes que caracterizan a un nerd (ciencia, tecnología, comics/ciencia-ficción, historia y literatura, incluso excentricidad social). Esto permite determinar si el sujeto en cuestión es un geek de los computadores, un rey de los nerds, o un mega-friqui superexcéntrico. Aquí su seguro servidor ha realizado el test y ha sido clasificado como sigue:

NerdTests.com says I’m a Cool Nerd King.  What are you?  Click here!

Aparte de lo anterior, son curiosos algunos de los datos globales (a partir de las estadísticas de los 190,000 usuarios únicos que han realizado el NerdTest v2.0 hasta el momento) que se obtienen al terminar el test. Por ejemplo, un 17% de los usuarios se excita ante la palabra iPhone, mientras que un 41% se pone enfermo. Más curioso aún: un 28% de los usuarios casados prefiere Internet al sexo físico, y un 35% del total de usuarios que realizan el test prefieren Internet al sexo físico. No sé si es que el matrimonio actúa de inhibidor de Internet, potenciador del sexo, o ambas cosas, o es que los que han hecho la encuesta son unos mega-friquis tipo el dependiente de la Mazmorra del Androide.

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¿Qué pasa si un astronauta infringe la ley en el espacio?

Publicado por Carlos en noviembre 19, 2007

Desde el final de la Guerra Fría y de la superación del uso de los logros espaciales como herramienta propagandística, existe cada vez una mayor comprensión del hecho de que la exploración espacial es una empresa colaborativa, que requiere del trabajo conjunto de las diferentes agencias espaciales que en la actualidad operan. Pensemos por ejemplo en la Estación Espacial Internacional (ISS): hay siete países involucrados en el proyecto, y tanto la tripulación como los diferentes módulos que integran la estación proceden de diferentes lugares. Gracias a ello, desde noviembre de 2002 hay una presencia humana permanente en el espacio, y esto hace que haya que empezar a plantearse cuestiones que hasta ahora no se habían explorado. Por ejemplo, el régimen legal aplicable en el espacio. ¿Que pasaría si hay una pelea entre astronautas de diferentes países? ¿o si se produce una situación de acoso? ¿Cómo se manejarían las cuestiones de propiedad intelectual? …

Estación Espacial Internaciona

En el caso de la ISS existe un marco ético y legal bastante razonable al que se adhieren los participantes en el proyecto. Puede verse una descripción del mismo en un documento titulado

En el ámbito de la persecución criminal, la idea básica es que el estado cuya nacionalidad ostenta el presunto infractor tiene la prioridad para ejercer las acciones que correspondan. En este sentido es responsabilidad de cada país el dotarse de los medios legales para poder perseguir y juzgar a sus nacionales que cometan crímenes a bordo de una nave espacial (y pensándolo con perspectiva, en una hipotética estación de superficie en otro satélite o planeta). Esto no zanja la cuestión, ya que puede que un país no tenga la capacidad legal para perseguir a uno de sus astronautas por un delito de estas características, o que simplemente el hecho delictivo no esté tipificado en la legislación de dicho país. El estado víctima del delito puede entonces ejercer su propia jurisdicción, bajo la condición de que haya habido consultas con el estado de nacionalidad del astronauta presuntamente criminal, y de que dicho estado (obligado a atender dichas consultas) haya accedido a la cesión de jurisdicción, o haya desestimado ejercer la suya propia.

Este último aspecto no es baladí, si pensamos que algunos países que participan en la ISS admiten la pena de muerte (EE.UU., Japón, y Rusia). ¿Significa esto que un astronauta europeo, canadiense o brasileño podría ser sentenciado a muerte de acuerdo con, por ejemplo, la legislación estadounidense? Entramos aquí en situaciones hipotéticas y extremadamente improbables: muchos crímenes son imposibles de realizar a bordo de una nave espacial (e.g., atentar contra un jefe de estado), y resulta impensable que en casos donde un astronauta pueda haber cometido un delito de extrema gravedad el país de origen decida no ejercer su jurisdicción. Se trata en cualquier caso de circunstancias que son extremadamente improbables en este momento en el que las tripulaciones espaciales pasan todo tipo de exámenes psicológicos, aunque quizás en el futuro sí sean más relevantes si se populariza el turismo espacial, por poner un caso.

Los temas de propiedad intelectual son menos especulativos y quizás más importantes a corto plazo. En este caso, la norma para la ISS es que el registro de patentes se realiza en el estado que ostenta la titularidad del módulo de la estación en el que se hace el descubrimiento o invención. En cierto sentido, la convención usual de que las misiones diplomáticas se consideran técnicamente parte del país de origen se aplicaría a las naves espaciales, o a los módulos que la integran. Teóricamente podría haber un problema en el caso europeo, ya que no existe un estado como tal, aunque la normativa europea de patentes es homogénea en los diferentes países y en la práctica no habría problema.

Con todo y con esto, es interesante pensar qué pasará a medida que el viaje espacial sea cada vez más asequible, y haya más países involucrados. Es previsible que será necesario desarrollar una “Ley del Espacio”, tal como diferentes expertos han reclamado en una reciente conferencia organizada por la European Science Foundation y que ha tenido por título Humans in Outer Space – Interdisciplinary Odysseys. Hasta ahora lo más parecido a tal ley es el denominado “Tratado del Espacio Exterior“, técnicamente conocido como “Tratado sobre los principios que gobiernan las actividades de los estados en la exploración y uso del espacio exterior, incluyendo la Luna y otros cuerpos celestes”. Este tratado determina que no es posible establecer propiedad particular o estatal de los cuerpos celestes, pero sigue dejando sin aclarar cuestiones que a la larga pueden ser moneda común: ¿qué nacionalidad adquieren los nacidos en el espacio o en una hipotética base lunar? ¿Qué jurisdicción se aplicaría en una de dichas bases? ¿Qué límites existirían en el ejercicio subsidiario de la persecución criminal por parte de un estado diferente del infractor? Quizás se puedan aplicar muchas ideas del Derecho Marítimo, hasta el momento lo más parecido a la definición de un marco legal en terreno de nadie. Con suerte lo veremos.

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Música para el domingo – Sweet Caroline (Neil Diamond)

Publicado por Carlos en noviembre 18, 2007

El domingo es día de asueto y nada mejor que un poco de música para amenizarlo. Por ejemplo, esta gran canción de Neil Diamond titulada “Sweet Caroline“. Grabada en 1969, es una canción que supuso un gran éxito internacional (el mayor de Neil Diamond, de hecho) y que ha sido adoptada como himno deportivo de numerosos equipos de diferentes deportes (el tono in crescendo de la canción y lo pegadizo de su estribillo hace que se preste mucho a ser cantada en grupo). Es además una canción que ha tenido numerosas versiones, y que ha sido usada en el cine (genial la interpretación de la misma en Beautiful Girls). ¡Que lo disfruten!

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“Central a nanobot, ¿me recibe?”: Radios con nanotubos de carbono

Publicado por Carlos en noviembre 15, 2007

Las cosas han cambiado mucho desde que Nikola Tesla comenzó a trabajar en la emisión de radiofrecuencias allá por 1891. Sin embargo -consideraciones tecnológicas al margen- la estructura funcional de un receptor de radio actual sigue siendo muy similar a la de aquellos enormes dispositivos en los que nuestros bisabuelos escuchaban telenovelas. Básicamente, un receptor de radio consta de una antena que recibe las transmisiones de radiofrecuencia, un sintonizador que filtra la señal dentro de una rango de frecuencias de interés, un amplificador que aumenta la potencia de la señal, y un desmodulador que extrae de la señal modulada de alta frecuencia la información contenida en dicha modulación, pasándola típicamente a un altavoz o dispositivo análogo. Gracias a la miniaturización de los componentes electrónicos, se ha conseguido reducir el tamaño de los receptores de radio de la escala del metro a la del milímetro.

L�nea temporal de la radio de nanotubos
Courtesy Zettl Research Group, Lawrence Berkeley National Laboratory and University of California at Berkeley.

El siguiente paso lo acaban de dar K. Jensen y colaboradores, investigadores de la Universidad de Berkeley, reduciendo el tamaño del dispositivo a la escala de los 200nm, tal como describen en un artículo titulado

publicado en Nano Letters. La idea del diseño de Jensen et al. consiste en emplear un único nanotubo de carbono para realizar las funciones de los cuatro componentes funcionales de la radio descritos anteriormente. Este nanotubo se conecta a un electrodo y se sitúa en la proximidad del contraelectrodo, en un entorno de vacío. Al aplicar corriente continua al sistema, el extremo del nanotubo se carga negativamente, y lo sensibiliza a las oscilaciones del campo electromagnético. Esto hace que el nanotubo vibre al recibir las ondas de una transmisión electromagnética. No obstante, estas vibraciones son sólo significativas cuando la frecuencia de la onda coincide con la frecuencia natural de vibración del nanotubo, que puede ajustarse a voluntad durante la operación del dispositivo. La amplificación de la señal puede realizarse a través del ajuste de la corriente que alimenta el sistema, y la desmodulación se produce a través de las variaciones en el campo eléctrico emitido por el nanotubo.

Los autores del trabajo han estudiado visualmente el funcionamiento del sistema a través de un microscopio electrónico. Puede verse un ejemplo en el vídeo inferior, que muestra la recepción por parte del nanotubo de una emisión por radio del tema principal de La Guerra de las Galaxias. Como puede apreciarse, mientras el nanotubo no esta sintonizado con la frecuencia de la señal, éste es visible sin dificultad, pero en el momento en el que comienza la vibración en resonancia se pierde de vista (la frecuencia de la emisión es de 251 MHz). Éste y otros vídeos -como por ejemplo uno de la recepción de “Good Vibrations” de los Beach Boys, tema muy apropiado para la ocasión- están también disponibles con mayor calidad (formato Quicktime) en la página de material suplementario del artículo.

Este tipo de invenciones van más allá de lo que puede ser la simple construcción de dispositivos inalámbricos más pequeños o simples, abriendo la puerta a aplicaciones tales como nanodispositivos controlados por radio capaces de operar en ambientes como el interior del cuerpo humano.

(¡Gracias Paco!)

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Música con bobinas de Tesla: Descargas musicales aunque le pese a la SGAE

Publicado por Carlos en noviembre 13, 2007

Nikola Tesla fue un ingeniero y físico serbio que vivió en la segunda mitad del s. XIX y la primera del s. XX, y que dedicó su vida al estudio de la electricidad, y al diseño de dispositivos para controlarla y aprovecharla. Trabajó durante un tiempo con Edison antes de independizarse y formar su propia compañía. Entre otras cosas le debemos a Tesla la teoría de la corriente alterna, el primer motor de inducción, y la primera transmisión inalámbrica de ondas electromagnéticas.

También le debemos a Tesla -y por ello llevan su nombre- la invención de las denominadas bobinas de Tesla, unos dispositivos transformadores capaces de generar impresionantes descargas eléctricas. La imagen de las bobinas de Tesla nos resultará sin duda familiar de las antiguas películas de científicos locos, cuyos laboratorios estaban repletos de este tipo de dispositivos (junto con otros igualmente espectaculares, como generadores de van der Graaff, complejos alambiques, etc.). En un cruel guiño del destino, el propio Tesla acabó su vida como prototipo de científico loco, con una personalidad distorsionada y realizando o proponiendo todo tipo de invenciones excéntricas (incluso en círculos pseudocientíficos se ha relacionado alguna vez el evento de Tunguska con una invención de Tesla). No es de extrañar pues que las bobinas de Tesla hayan despertado el interés de muchos geeks, que las fabrican artesanalmente y las exhiben orgullosamente en convenciones ex profeso (los Teslathones, véase por ejemplo algunas fotografías de un Teslathon de este año).

Es interesante observar que cuando uno de estos dispositivos emite una de sus espectaculares descargas se produce el correspondiente zumbido eléctrico, cuyo tono puede variarse modulando la descarga. Era entonces previsible que a un geek se le ocurriera aprovechar esto para componer música, y dicho y hecho, el vídeo inferior muestra a dos bobinas de Tesla interpretando una pieza de Chaikovski tomada de El Cascanueces (concretamente, el Baile del Hada de Azúcar).

Las bobinas de Tesla que aparecen aquí tienen más de 2m de altura, y emiten descargas de más de 3.5m de longitud. Están conectadas a un ordenador que modula las descargas para que éstas resulten en el efecto musical que se aprecia. El sonido que emiten es atronador: 110 dB. Hay otro vídeo de menor calidad pero en el que se ve momentáneamente al público, lo que permite apreciar un poco la escala, y cómo el sonido de las bobinas ahoga totalmente los gritos de la audiencia. Quien prefiera otro tipo de composiciones más lúdicas, quizás encuentre interesante esta interpretación del tema principal de Super Mario Bross, o esta otra del tema de Tetris (ésta corresponde a unas bobinas distintas, pero igualmente espectaculares).

¿Se opondrá también la SGAE a este tipo de “descargas musicales”?

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